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Domingo, 03 de abril de 2005
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?Qu? tan frecuentes son los rayos?
?Qu? es un rayo?
Tipos de rayos
El rayo: ?Creador de la vida?
Lugares de riesgo
Medidas de seguridad y emergencia

?Qu? tan frecuentes son los rayos?
Afortunadamente para los chilenos, nuestro pa?s no tiene una alta frecuencia de tormentas el?ctricas, de modo que los rayos son m?s bien una rareza.
Lo anterior es bastante afortunado si consideramos que la Tierra es golpeada por aproximadamente 100 rayos cada segundo y en cualquier momento (ahora mismo, por ejemplo) sufre 2.000 tormentas el?ctricas simult?neamente. Pa?ses como Estados Unidos sufren unos 20.000.000 de rayos al a?o, procedentes de unas 100.000 tormentas el?ctricas. Los estados m?s afectados son como Florida (y la ciudad de Tampa, en particular), Georgia, Carolina del Sur, Nueva York u Oklahoma sufren miles de rayos cada a?o. De hecho, EEUU presenta un promedio anual de 87 v?ctimas fatales y cerca de 500 heridos, superando a tornados, inundaciones y huracanes.
En Chile, seg?n la Direcci?n Meteorol?gica de Chile, las tormentas el?ctricas no sobrepasan unas pocas decenas, especialmente en Septiembre, y es por lo tanto excepcional que se reporten lesiones o muertes por rayos, aunque se est?n haciendo habituales las denuncias de da?os de artefactos el?ctricos atribuibles a descargas el?ctricas provenientes de un rayo.

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?Qu? es un rayo?

Un rayo es una descarga el?ctrica que golpea la tierra, proveniente de la polarizaci?n que se produce entre las mol?culas de agua de una nube (habitualmente las cargas positivas se ubican en la parte alta de la nube y las negativas en la parte baja), cuyas cargas negativas son atra?das por la carga positiva de la tierra, provoc?ndose un paso masivo de millones de electrones a esta ?ltima. Esta descarga puede desplazarse hasta 13 kil?metros, provocar una temperatura de 50.000 ?F (unos 28.000?C o sea tres veces la temperatura del Sol), un potencial el?ctrico de m?s de 100 millones de voltios y una intensidad de 20.000 amperes.
La velocidad de un rayo puede llegar a los 140.000 km por segundo.
En el punto de entrada a la tierra, el rayo puede destruir, de acuerdo a su potencia y a las caracter?sticas del suelo, un radio de 20 metros.
Esta polarizaci?n de las cargas el?ctricas de una nube es lo que se denomina electrost?tica, fen?meno que est? presente en nuestra vida diaria. Incluso nosostros mismos podemos acumular electrost?tica y, por ejemplo al tocar a otra persona, descargarla como una chispa de corriente que nos produce cierto sobresalto. Las nubes crean esta chispa a escala gigante. El trueno no es otra cosa que la onda expansiva provocada por esta tremenda energ?a liberada, originando el ruido caracter?stico que todos hemos oido alguna vez. Esta magn?fica energ?a contenida en un rayo es lo que hizo que pr?cticamente todas las culturas, comenzando por Zeus, Thor (trueno), Musulmanes, Hindues, Navajos o Araucanos, le atribuyeran al rayo y el trueno un origen divino, ya sea como castigo o se?al. Ni nuestro Viejo Pascuero (Santa Claus o Pap? Noel) escap? al influjo de tales fen?menos, ya que dos de sus renos fueron llamados Donner (trueno) y Blitzen (rayo).
Muchos cient?ficos como Newton y Franklin desarrollaron investigaciones al respecto y , sobre todo este ?ltimo, dise?aron sistemas que atra?an estas cargas el?ctricas hacia la tierra (pararrayos), de manera de evitar que se acumulara en grandes proporciones y evitar sus efectos indeseables.

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Tipos de rayos

Los rayos se pueden clasificar de acuerdo a su inicio y destino en:
Nube a cielo o "duendes", que son descargas hacia la atm?sfera, m?s arriba de las nubes.
Nube a Tierra, los m?s t?picos y espectaculares (y peligrosos, por supuesto)
Intranubes, es decir dentro de una misma nube. Aparecen como rel?mpagos con algunos truenos.
Internubes, de una nube a otra, con grandes truenos.

Tomada de Lawrence Livermore National Laboratory

El rayo: ?creador de la vida?

El rayo, a niveles no tan masivos como en una tormenta el?ctrica, pudo haber jugado un papel fundamental en la creaci?n de la vida en la Tierra. Harold Urey, Premio Nobel de Qu?mica en 1934, propuso que la tierra estaba formada inicialmente por amonio, hidr?geno, metano y vapor de agua. Stanley Miller, uno de sus alumnos, cre? experimentalmente en 1950 un ambiente conformado s?lo con los elementos mencionados. Pero le agreg? una chispa el?ctrica para iluminarlo y descubri? que, habi?ndose previamente cerciorado de que ninguna estructura viva hab?a en el ambiente por ?l dise?ado, despu?s de una semana encontr? que se hab?an formado amino?cidos, los componentes de las prote?nas.

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Lugares de riesgo:
Para estar verderamente libres de un rayo, tenemos que alejarnos a m?s de 13 km de donde ?ste se produce. Por cada 10 segundos contados entre el trueno y el rayo, debemos considerar que hay 3 km entre nosotros y el origen del rayo. Pero como en la pr?ctica es muy dif?cil predecir d?nde se va a producir el pr?ximo rayo, debemos evitar los siguientes sitios:
Fuera de casa: Son especialmente peligrosos los ?rboles altos o solitarios. Igual cosa los postes o estructuras met?licas como rejas, antenas, cabinas de tel?fonos, etc. Estar solo en un espacio abierto y plano. Veh?culos abiertos como tractores, convertibles (autos grandes y cerrados son m?s seguros), botes, etc.
Dentro de la casa: L?neas telef?nicas y el?ctricas. Ca?er?as y plomer?a en general.

Medidas de Seguridad y Emergencia
Antes de que comiencen los rayos . . .
No deje de mirar el cielo. Observe si el cielo se oscurece, si hay rel?mpagos o si el viento cobra fuerza. Escuche si hay truenos.
Si Ud. puede escuchar los truenos, Ud. est? lo suficientemente cerca de la tormenta como para que le alcance un rayo. Dir?jase inmediatamente a un lugar seguro.
Sintonice la radio que transmite informaci?n meteorol?gica (NOAA), la radio comercial o la televisi?n para recibir los ?ltimos pron?sticos del tiempo.
Si se acerca la tormenta . . .
Busque refugio dentro de un edificio o de un autom?vil. Mantenga las ventanas cerradas y evite los autom?viles convertibles.
Las l?neas de tel?fono y las ca?er?as de metal pueden conducir electricidad. Desenchufe los aparatos electrodom?sticos. Evite usar el tel?fono y los electrodom?sticos. (El dejar las luces prendidas, sin embargo, no aumenta el riesgo de que su casa sea alcanzada por un rayo).
Evite ba?arse, ducharse o usar agua corriente para cualquier otro prop?sito.
Apague el aire acondicionado. La sobre tensi?n ocasionada por los rayos puede da?ar el compresor ocasionando la necesidad de reparaciones costosas.
Cierre las cortinas y las persianas de las ventanas. Si los vidrios se quiebran debido a objetos lanzados por el viento, las persianas impedir?n que los trozos de vidrio se hagan a?icos dentro de su vivienda.

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Si Ud. est? a la intemperie . . .
Si Ud. est? en un bosque, ref?giese bajo los ?rboles m?s bajos.
Si Ud. est? navegando o nadando, dir?jase inmediatamente a tierra firme y busque refugio.

Despu?s de que pase la tormenta . . .
Mant?ngase alejado de las ?reas afectadas por la tormenta.
Escuche la radio para recibir informaci?n e instrucciones.

Si un rayo alcanza a una persona . . .
Las personas alcanzadas por un rayo no mantienen la descarga el?ctrica y se les puede asistir sin riesgo.
Pida ayuda por tel?fono. Haga que una persona llame al 911 ? al n?mero local para emergencias (Servicios M?dicos de Urgencias).
La persona lesionada recibi? una descarga el?ctrica y puede tener quemaduras por donde la alcanz? el rayo y por donde la electricidad abandon? su cuerpo. Verifique si tiene quemaduras en ambas partes.

El recibir una descarga el?ctrica tambi?n puede causar da?os al sistema nervioso, quebrar los huesos, y p?rdida de audici?n o visi?n. El 80 a 90% de las personas que sufren el impacto de un rayo pueden sobrevivir si reciben la atenci?n adecuada (Ray Sullivan, un guardaparques de EEUU habr?a sido golpeado 7 veces por diferentes rayos entre 1942 y 1976..., y no muri?) .
Admin?strele primeros auxilios. Si la persona no respira, comience la respiraci?n de salvamento. Si el coraz?n le ha dejado de latir, una persona adiestrada deber?a administrarle reanimaci?n cardiopulmonar (RCP). Si la persona tiene pulso y respira, observe y cuide de otras posibles lesiones. Aprenda primeros auxilios y RCP tomando un curso de primeros auxilios y RCP de la Cruz Roja. Llame al Cap?tulo de la Cruz Roja de su localidad para informarse de los horarios y los costos de las clases.


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