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S?bado, 30 de abril de 2005
Aunque Plut?n fue descubierto en 1930, la limitada informaci?n sobre el lejano planeta de la que se dispon?a demor? una compresi?n realista de sus caracter?sticas. Hoy en d?a, Plut?n es el ?nico planeta que no ha sido visitado por una nave espacial, aunque se est? obteniendo una creciente cantidad de informaci?n sobre este peculiar planeta. La singularidad de la ?rbita de Plut?n, su relaci?n rotacional con su sat?lite, su eje de rotaci?n y las variaciones de luz hacen que el planeta tenga un cierto atractivo.

Plut?n est? generalmente m?s lejos del Sol que cualquiera de los otros planetas del sistema solar; sin embargo, debido a la excentricidad de su ?rbita, est? m?s cerca que Neptuno durante 20 de los 249 a?os que tiene dura su ?rbita. Plut?n atraves?n la ?rbita de Neptuno el 21 de Enero de 1979, hizo su aproximaci?n m?s cercana el 5 de Septiembre 1989 y permanecer? dentro de la ?rbita de Neptuno hasta el 14 de Marzo de 1999. Esto no volver? a ocurrir hasta Septiembre de 2226.

A medida que Plut?n se aproxima a su perihelio alcanza su m?xima distancia desde la ecl?ptica debido a su inclinaci?n orbital de 17 grados. Por tanto, est? muy por encima del plano de la ?rbita de Eptuno. Bajo esta condiciones Plut?n y Neptuno no pueden chocar y no llegan a acercarse uno a otro m?s de 18 UA.

El per?odo de rotaci?n de Plut?n es de 6.387 d?as, igual que el de su sat?lite Caronte. Aunque es com?n que un sat?lite viaje alrededor de su primario siguiendo una ?rbita s?ncrona, Plut?n es el ?nico planeta que rota s?ncronametne con la ?rbita de su sat?lite. Debido a este anclaje mareal, Plut?n y Caronte siempre presentan la misma cara uno a otro durante su viaje a trav?s del espacio.

Al contrario que la mayor?a de los planetas, pero igual que Urano, Plut?n rota con los polos casi en su plano orbital. El eje rotacional de Plut?n est? inclinado 122 grados. Cuando Plut?n fue descubierto por primera vez, su relativamente brillante polo sur fue lo primero que se vi? desde la Tierra. Plut?n parec?a apagarse a medida que nuestro punto de vista cambiaba desde la vista polar en 1954 hasta una vista ecuatorial en 1973. El ecuador de Plut?n es lo que se puede ver ahora desde la Tierra.

Durante el per?odo entre 1985 y 1990, la Tierra estaba alineada con la ?rbita de Caronte alrededor de Plut?n de tal forma que se pod?a observar un eclipse cada uno de los d?as de Plut?n. Esto permiti?n recoger datos significativos que condujeron a la construcci?n de mapas de albedo que definen la reflectividad de la superficie, as? como la primera determinaci?n precisa de los tama?os de Plut?n y Caronte, incluyendo todos los n?meros que se pueden calcular a partir de estos.

Los primeros eclipses (eventos mutuos) comenzaron bloquenado la regi?n polar norte. Los eclipses posteriores bloquearon la regi?n ecuatorial y los eclipses finales bloquearon la regi?n polar sur. Mediante una medida cuidadosa en el tiempo del brillo, fue posible determinar algunas caracter?sticas de la superficie. Se comprob? que Plut?n tiene un polo sur altamente reflectivo, un casquete polar m?s tenue en el norte, y zonas brillantes y oscuras en la regi?n ecuatorial. El albedo geom?trico de Plut?n var?a entre 0.49 y 0.66, que es mucho m?s brillantes que Caronte, cuyo albedo var?a entre 0.36 y 0.39.

Los eclipses duraron hasta cuatro horas y mediante una cuidadosa medida de su hora de comienzo y finalizaci?n, se pudieron calcular sus di?metros. Los di?metros se pueden medir tambi?n directamente hasta el 1 por ciento de error con las im?genes m?s recientes obtenidas por el telescopio espacial Hubble. Esta im?genes tienen una resoluci?n que permite diferenciar claramente a Plut?n y Caronte como dos discos separados. Las mejoras ?pticas nos permiten calcular el di?metro de Plut?n en unos 2,274 kil?metros (1413 millas) y el de Caronte en 1,172 kil?netros (728 millas), poco m?s del di?metro de Plut?n. La separaci?n media entre ambos es de 19,640 kil?metros (12,200 millas), m?s o menos ocho veces el di?metro de Plut?n.

La separaci?n media y el per?odo orbital se utilizan para calcular las masas de Plut?n y Caronte. La masa de Plut?n es de unas 6.4 x 10-9 masas solares. Esto es casi 7 (antes 12) veces la masa de Caronte y aproximadamente 0.0021 masas de la Tierra, o la quinta parte de nuestra luna.

La densidad media de Plut?n var?a entre 1.8 y 2.1 gramos por cent?metro c?bico. Se ha llegado a la conclusi?n que Plut?n es entre un 50% y 75% rocas mezcladas con hielo. La densidad de Caronte var?a entre 1.2 y 1.3 g/cm3, lo que indica que contiene pocas rocas. La diferencia de densidad nos dice que Plut?n y Caronte se crearon de forma independiente, aunque los datos de Caronte obtenidos a partir de las im?genes del Hubble se est?n contrastando con los derivados de las observaciones terrestres. El origen de Plut?n y Caronte permanece todav?a en el reino de la teor?a.

La superficie helada de Plut?n contiene un 98% de nitr?geno (N2). metano (CH4) y tambi?n est?n presentes trazas de mon?xido de carbono (CO). La presencia de metano s?lido indica que la temperatura de Plut?n es inferior a los 70 grados Kelvin. La temperatura var?a enormemente durante el transcurso de su ?rbita ya que Plut?n puede acercarse al Sol hasta las 30 UA y alejarse hasta las 50 UA. Existe una fina atm?sfera que se congela y cae sobre la superficie del planeta a medida que este se aleja del Sol. La NASA planea enviar una nave espacial, el Plut?n Express, en 2001 que permitir? a los cient?ficos estudiar el planeta antes de que su atm?sfera se congele. La presi?n atmosf?rica deducida para la superficie de Plut?n es 100.000 veces m?s peque?a que la presi?n en la superficie de la Tierra.

Plut?n fue oficialmente etiquetado como noveno planeta del sistema solar por la Uni?n Astron?mica Internacional en 1930 y recibe su nombre del dios romano del mundo subterr?neo. Fue el primer y ?nico planeta descubierto por un americano, Clyde W. Tombaugh.

El camino que condujo a su descubrimiento se atribuye a Percival Lowell quien fund? el Observatorio Lowell en Flagstaff, Arizona y patrocin? tres b?squedas separadas del "Planeta X". Lowell realiz? numerosos c?lculos infructuosos para encontrarlo, creyendo que podr?a ser detectado por el efecto que tendr?a sobre la ?rbita de Neptuno. El Dr. Vesto Slipher, director del observatorio, contrat? a Clyde Tombaugh para la tecera b?squeda y Clyde realiz? grupos de fotograf?a del plano del sistema solar (ecl?ptica) con una separaci?n de uno a dos semanas y busc? algo que se moviese sobre el fondo de estrellas. Este proceso sitem?tico obtuvo sus frutos y Plut?n fue descubierto por este joven asistente de laboratorio (nacido en Kansas el 4 de Febrero de 1906) de 24 a?os el 18 de Febrero de 1930. Plut?n es en la actualidad demasiado peque?o para ser el "Planeta X" que Percival Lowell hab?a esperado encontrar. Plut?n fue un descubrimiento insospechado.



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