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S?bado, 21 de enero de 2006
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Los dos robots m?viles de la NASA que se hallan en la superficie de Marte han superado su primer a?o marciano, un extraordinario ?xito jam?s so?ado por los impulsores del programa. Y las dos m?quinas, a pesar de peque?os e inevitables ?achaques?, siguen dispuestas a continuar trabajando durante mucho tiempo m?s.

El robot Opportunity se recobr? r?pidamente de unos de estos problemas t?cnicos a mediados de septiembre. Tras una anomal?a ocurrida en la jornada 563 (Sol 563), que reinicializ? sus sistemas, el veh?culo dedic? varios d?as a una continuada recuperaci?n de sus capacidades de trabajo. Despu?s, reanud? su camino hacia la llamada ?Erebus Highway?, aunque los controladores adoptaron precauciones especiales para no da?arlo.

A partir de la jornada 580, el Opportunity reinici? sus operaciones normales. Avanz? mucho en direcci?n al cr?ter Erebus, y en especial hacia la citada Erebus Highway, que es un ?rea rica en afloramientos rocosos que se extiende al sur y hacia el cr?ter. Fueron d?as de desplazamientos no muy largos y teleobservaciones limitadas. Finalmente, hacia el Sol 586, se empezaron a obtener im?genes del interior del cr?ter, cada vez m?s cercano.

Poco antes de llegar al borde de la estructura geol?gica, el Opportunity us? su brazo rob?tico para realizar observaciones de varias rocas, pero entonces sufri? una reinicializaci?n ?en caliente? de los programas de su ordenador de vuelo, tras lo cual el veh?culo entr? en modo seguro. En Sol 597, a principios de octubre, se enviaron ?rdenes para averiguar el estado del robot. Todo parec?a estar bien y se recuper? el control con rapidez. Al d?a siguiente, se probaron todos los subsistemas, sin que se encontrase nada an?malo. Su hermano gemelo, el Spirit, hab?a sufrido reinicializaciones de este tipo en mayo y agosto de 2004, debido a un fallo muy infrecuente en los programas, pero se decidi? no corregirlo y aceptar las breves interrupciones que ello implica.

De regreso a la actividad, el Opportunity continu? avanzando a lo largo del borde del cr?ter Erebus, en direcci?n oeste. En Sol 601 recorri? 34 metros, y en Sol 603 se programaron 45 metros m?s, pero el veh?culo encontr? un ?ndice de deslizamiento del 44 por ciento despu?s de los primeros 5 metros, y se detuvo (el l?mite se halla en el 40 por ciento). El pr?ximo paso fue retroceder un poco para salir de la zona deslizante.

El 9 de octubre, en Sol 608, el Opportunity consigui? encontrar de nuevo terreno adecuado para avanzar, y as? lo hizo, siguiendo su ruta alrededor del cr?ter. A mediados del mes, las maniobras continuaban siendo de progreso con peri?dicas paradas para efectuar observaciones.

En Sol 628, tras una noche de ?descanso?, el robot no ?despert? autom?ticamente debido a que una tormenta de arena hab?a disminuido los niveles de luz, impidiendo iluminar adecuadamente la superficie de las c?lulas solares. Los programas abortaron correctamente las actividades para el d?a. Al d?a siguiente, los controladores enviaron las ?rdenes para reanudarlas, y en Sol 630 el polvo de la atm?sfera ya hab?a disminuido lo suficiente.

A principios de noviembre, con los niveles de energ?a disponible en la cifra adecuada, el Opportunity volvi? a la acci?n normal. En Sol 632, se encontr? en las cercan?as de un afloramiento rocoso llamado ?Olympia?, que empez? a examinar con los instrumentos de su brazo rob?tico. La herramienta de abrasi?n, por ejemplo, limpi? el objetivo denominado ?Kalavrita?, que despu?s fue analizado por la c?mara microsc?pica y los espectr?metros M?ssbauer y de rayos-X. En Sol 636, volvi? a utilizar el espectr?metro infrarrojo, cuyo uso est? limitado, dado que puede causar reinicializaciones. Otros objetivos investigados fueron ?Ziakas? y Agrafa?.

El panel solar del Opportunity se limpi? solo en Sol 638, elevando la producci?n el?ctrica hasta los 720 vatios/hora. Sus instrumentos empezaron a prestar atenci?n al objetivo ?Antistasi?, un guijarro muy bas?ltico. Otras ?reas de inter?s fueron ?Show Low?, ?Sedona?, ?Winslow? y ?Snowflake?, situadas en afloramientos cercanos.

El 20 de noviembre, en Sol 649, el Opportunity se desplaz? hasta otro afloramiento de apariencia atractiva y se prepar? para desplegar su brazo rob?tico. Sin embargo, un problema en uno de los motores que permiten su desplazamiento, lo evit?. El motor afectado se encontraba en la articulaci?n del ?hombro? del brazo.

Durante varias jornadas, los ingenieros trataron de recuperar informaci?n sobre las causas de lo sucedido. Una de las posibilidades barajadas era una posible degradaci?n de la lubricaci?n. El brazo ha trabajado siete veces m?s tiempo de lo inicialmente programado. Se realizaron varias pruebas de diagnosis, de las cuales se obtuvieron resultados esperanzadores. Mientras tanto, el veh?culo, aparcado junto al cr?ter Erebus, se limitaba a realizar observaciones remotas de objetivos tales como ?Drake?, ?Chino Valley?, ?Bellemont?, ?Camp Verde?, ?Young?, ?Cherry? y ?Paulden?.

El 8 de diciembre, se consigui? que el motor girara aplicando m?s corriente de lo normal. Ello ayud? a certificar que el problema no estaba en una obstrucci?n f?sica o una lubricaci?n degradada, sino en un hilo roto en la bobina del motor el?ctrico. Se hicieron varias pruebas con voltajes diferentes.

Por fin, el 13 de diciembre (Sol 671), los controladores ordenaron el despliegue del brazo rob?tico de su posici?n de descanso. El cambio de voltaje solucion? el problema con el motor, aunque ?ste continuar? siendo vigilado. Los cient?ficos est?n estudiando mantener el brazo desplegado incluso cuando no se deba emplear, para asegurar que pueda usarse cuando el motor da?ado se vuelva definitivamente inestable.

Por su parte, el Spirit hab?a continuado sin dificultades sus trabajos en la cima de la colina Husband Hill, en el otro extremo del planeta. Entre las jornadas 599 y 605, el robot utiliz? su instrumental para estudiar el objetivo llamado ?Irvine?, observ? los sat?lites Fobos y Deimos, y ensay? la posibilidad de recibir ?rdenes a trav?s del sistema de radio de UHF de la sonda orbital Mars Odyssey. Hasta ahora, dicho sistema se empleaba s?lo para recibir la informaci?n procedente del veh?culo.

A mediados de septiembre, el Spirit utiliz? sus c?maras para observar el ?Tennessee Valley?, adem?s de analizar una zona del suelo llamada ?Cliffhanger?. En Sol 607, aplic? su c?mara microsc?pica sobre este ?ltimo, adem?s de dos de sus espectr?metros.

Los siguientes d?as los utiliz? para desplazarse y alcanzar la verdadera cima (?True Summit?), determinada por los an?lisis de la ?ltima informaci?n obtenida por el robot, y situada s?lo a unos pocos metros de su posici?n actual. Adem?s, cambi? de lugar para conseguir un panorama tridimensional de las planicies y valles situados al pie de la colina. Por ?ltimo, examin? un objetivo llamado ?Hillary? en honor del famoso monta?ero que alcanz? la cima del Monte Everest en 1953. Mucho m?s modesto, el Spirit se encontraba a 106 metros por encima de su punto de aterrizaje.

El robot pasar?a varios d?as en la zona, as? que captur? un panorama de 360 grados (Sol 620 a 622) y continu? observando objetivos de inter?s. Por ejemplo, regres? al afloramiento rocoso ?Hillary?, donde despleg? su brazo rob?tico para trabajar, si bien exist?a la duda de si el veh?culo se hallaba totalmente estable. Un primer intento de aproximaci?n a Hillary acab? en efecto con una piedrecita coloc?ndose bajo la rueda frontal izquierda del Spirit. El robot lo detect? y desplaz? intermitentemente dicha rueda para aposentarse mejor. Los ingenieros no quieren que un desplazamiento inesperado provoque un golpe en los instrumentos del brazo rob?tico. Este ?ltimo fue desplegado finalmente en Sol 627.

Completado su trabajo en la cima de ?Husband Hill? (15 de octubre), el Spirit inici? el descenso de la colina en direcci?n sur. Las im?genes transmitidas mostraron un ?camino? aparentemente seguro para la maniobra. El robot avanz? casi cada d?a, con breves paradas cuando surg?a alg?n objetivo de inter?s. Este fue el caso de un afloramiento llamado ?Kansas?, donde se estudiar?a el objetivo ?Kestrel?.

Durante las jornadas 641 a 645, se efectuaron nuevas pruebas de env?o de comandos al Spirit mediante el sistema UHF de la sonda Mars Odyssey. En Sol 644, sin embargo, hubo dificultades con la recepci?n y el veh?culo suspendi? todas las actividades, situ?ndose en modo autom?tico, del cual se recuperar?a en Sol 646. Siguieron varias observaciones de ?East Basin?, durante una de las pocas oportunidades que quedaban antes de perderla de vista.

En Sol 655, el Spirit recorri? m?s de 94 metros, totaliz?ndose 126 entre la jornada 655 y la 659. Ello le permiti? avanzar mucho y quedar situado para un trabajo coordinado con el telescopio espacial Hubble, relacionado con la opacidad de la atm?sfera y otras cuestiones, que ayudar?n a calibrar los resultados del gran telescopio durante sus observaciones del planeta Marte.

Durante otra parada en el camino, el robot analiz? el afloramiento ?Larry?s Bench?, y prest? atenci?n a posibles estrellas fugaces en el cielo nocturno. Marte estaba pasando por una zona de restos dejados por el cometa Halley.

En Sol 680 (1 de diciembre), el Spirit se acerc? a los objetivos ?Miami?, ?Comanche?, ?Algonquin?, ?Pima? y ?Yaqui?, adem?s de ?Meentwioni? y ?Myammia?. Se prest? atenci?n especial al afloramiento ?Algonquin? y a una zona en ?l denominada ?Iroquet?. Otros objetivos fueron ?Abiaka? y ?Osceola?, del afloramiento ?Seminole?. Actualmente, sigue descendiendo por la colina Husband Hill, en direcci?n a otras zonas interesantes.

Cient?ficos e ingenieros contin?an muy satisfechos por el comportamiento de los dos robots gemelos, los cuales han conseguido explorar la superficie del Planeta Rojo durante todo un a?o marciano (687 d?as terrestres). El Opportunity inici? su segundo a?o a mediados de diciembre, y el Spirit lo logr? incluso antes. Nada mal para unos veh?culos que deb?an funcionar s?lo durante tres meses, y que se adentran otra vez en el final del verano local.

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