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S?bado, 21 de enero de 2006
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Europa vuelve a mirar hacia los planetas, y lo hace esta vez en direcci?n a otro vecino planetario, el enigm?tico Venus. Aprovechando gran parte de la tecnolog?a desarrollada para la investigaci?n de Marte (Mars Express), la Agencia Espacial Europea ha conseguido una misi?n de bajo coste (Venus Express) que ampliar? grandemente nuestros conocimientos sobre la atm?sfera venusiana.

El lanzamiento se produjo desde el cosm?dromo de Baikonur, en Kazajst?n, a las 03:33 UTC del 9 de noviembre. Se emple? para ello un cohete comercial Soyuz-FG/Fregat, gestionado por el consorcio Starsem. El veh?culo situ? a su carga en una trayectoria de escape, cuando tras pasar por una ?rbita baja circular, reencendi? la etapa superior Fregat 1 hora y 22 minutos despu?s del despegue, acelerando para huir de la gravedad terrestre. La Venus Express se separ? de la Fregat a las 05:11 UTC, y sus se?ales fueron poco despu?s detectadas en la Tierra, gracias a la antena de New Norcia, en Australia. Una antena similar, en Cebreros, Espa?a, recoger?a el testigo a partir del 11 de noviembre.

La Venus Express es una misi?n desarrollada por la ESA en un tiempo r?cord, gracias a la filosof?a de reutilizar los dise?os y parte del hardware desarrollados para la Mars Express. Tardar? 153 d?as en llegar a Venus, y una vez all? realizar? durante unos 500 d?as un estudio detallado de la superficie y de la atm?sfera venusiana. La nave lleva a bordo siete instrumentos: espectr?metros y c?maras que cubren un amplio espectro de longitudes de onda (desde el infrarrojo al ultravioleta); un analizador de plasma; y un magnet?metro. Varios centros espa?oles participan en estos instrumentos. Por ejemplo, el Instituto de Astrof?sica de Andaluc?a participa con tres co-investigadores (Jos? Juan L?pez Moreno, Rafael Rodrigo y Julio Rodr?guez) en el PFS (Planetary Fourier Spectrometer), un instrumento que determinar? con gran detalle la composici?n de la atm?sfera venusiana. El IAA elabora modelos te?ricos que permitir?n despu?s poder analizar los datos relativos a temperatura, emisiones atmosf?ricas y compuestos minoritarios. El IAA tambi?n participa en el instrumento Virtis, con un co-investigador (Miguel ?ngel L?pez Valverde), en colaboraci?n con el grupo de Agust?n S?nchez Lavega en la Universidad del Pa?s Vasco. Virtis es un espectr?grafo ?heredado? en este caso de la nave Rosetta, de la ESA. Con ?l se pretende aclarar, entre otras cosas, porqu? en la atm?sfera de Venus, a una altura de varios cientos de kil?metros, hay vientos de hasta 360 kil?metros por hora, una velocidad alt?sima teniendo en cuenta que el planeta rota muy lentamente (un d?a venusiano dura 243 d?as terrestres). Tambi?n se estudiar? la meteorolog?a (en Venus hay misteriosas ?tormentas secas?); y la composici?n de las nubes de Venus).

Una inesperada contaminaci?n detectada en el interior del carenado del cohete oblig? a revisarlo y a certificar que la sonda estaba en buenas condiciones, retrasando el momento del despegue en varios d?as. A la saz?n, ?ste se produjo en el momento m?s ?ptimo de la ventana de lanzamiento, que se extend?a desde el 26 de octubre hasta el 24 de noviembre. El vector inyect? adem?s con gran precisi?n a su carga en la ruta de escape. En abril de 2006, diez a?os despu?s de la ?ltima visita, la sonda entrar? en ?rbita alrededor de Venus y se preparar? para explorarlo.

Hasta entonces, los controladores del ESOC, en Alemania, seguir?n paso a paso el vuelo de la Venus Express. Vigilar?n sus subsistemas y se asegurar?n de que todo est? a punto en el momento crucial de la inserci?n en ?rbita alrededor de Venus.

Tras el lanzamiento y la separaci?n respecto a la etapa Fregat, una serie de comandos autom?ticos se encargaron de activar sus sistemas de control t?rmico y propulsi?n, de abrir sus paneles solares y de maniobrar para orientarse en el espacio. Las se?ales de la sonda llegaron a la Tierra demostrando que estaba en buenas condiciones despu?s del despegue. A continuaci?n, el veh?culo se estabiliz? en sus tres ejes, y al d?a siguiente efectu? un encendido de calibraci?n de sus motores de maniobra. El d?a 11, efectu? su primera maniobra de correcci?n de trayectoria (TCM-1), ajustando su ruta de acercamiento a Venus. El encendido se inici? a las 06:14:33 UTC, y dur? 209 segundos para un cambio de velocidad de 3,43 m/s.

Si todo va bien, el 11 de abril de 2006 su motor principal actuar? durante 51 minutos para frenar y ser capturada por el planeta. La ?rbita inicial, polar, ser? muy el?ptica, de unos 250 por 350.000 km. Un nuevo encendido, unos d?as despu?s, y varios ajustes posteriores, situar?n la ?rbita de trabajo definitiva (250 por 66.000 km, de unas 24 horas de duraci?n). El 7 de mayo, empezar?n las tareas de chequeo de sistemas, y el 4 de junio, se iniciar?n las operaciones cient?ficas rutinarias.

La Venus Express es casi un gemelo de la Mars Express, como se ha dicho. Ha sido construida por EADS Astrium en un plazo de menos de 4 a?os, desde la concepci?n al lanzamiento. Los ?nicos cambios son de instrumentos y de entorno (debido a la mayor cercan?a respecto al Sol). La sonda, de 1.240 kg de peso, ha costado 220 millones de euros, incluyendo su desarrollo, lanzamiento y operaciones.

Su misi?n deber? durar al menos dos d?as venusianos (486 d?as terrestres), aunque podr?a extenderse. Su principal objetivo ser? la atm?sfera del planeta, que oculta la superficie. Sus siete instrumentos (tres son reservas de la Mars Express, dos de la Rosetta, y dos se han dise?ado espec?ficamente para este vuelo), medir?n la temperatura y la composici?n atmosf?ricas, como tambi?n de la superficie, y se buscar?n signos de actividad volc?nica. Se analizar? asimismo la interacci?n entre la atm?sfera superior y el viento solar en ausencia de una magnetosfera (Venus no tiene campo magn?tico). La c?mara VMC observar? el planeta en varias longitudes de onda, en especial en el infrarrojo para atravesar la capa nubosa y ver la superficie.

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cortesia de miarroba.com






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