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Domingo, 22 de enero de 2006
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La sonda Deep Impact de la NASA ha protagonizado otro momento ?lgido de la astron?utica en nuestra b?squeda del conocimiento cient?fico. El 4 de julio, una nave-proyectil chocaba con rotundo ?xito contra el cometa Tempel 1, superando cualquier expectativa depositada previamente en la misi?n.

Durante la fase de aproximaci?n, la sonda Deep Impact hab?a utilizado sus c?maras para seguir la evoluci?n de su objetivo. Los cient?ficos captaron en las im?genes del 22 de junio un estallido de actividad de corta duraci?n, el segundo observado en las dos ?ltimas semanas. Sin embargo, la zona de emisi?n no deber?a afectar a las actividades de la sonda de sobrevuelo.

La misi?n consist?a en dos veh?culos que hab?an hecho el viaje desde la Tierra unidos como uno solo. El primero, el principal, tiene el tama?o de un autom?vil compacto, y el segundo, el proyectil, reforzado con cobre, no era mayor que una lavadora. La nave madre dispon?a de dos c?maras, una de media y otra de alta resoluci?n, que seguir?an todo lo que ocurriera. El proyectil estaba equipado con una c?mara que mostrar?a al cometa hasta el momento del impacto.

La misi?n principal ser?a, en efecto, chocar contra el astro y crear un cr?ter que pusiera de manifiesto material ?fresco? del interior. Los restos crear?an una nube de part?culas que ser?an investigados por los instrumentos de la Deep Impact.

Hasta ese momento crucial, todo se hab?a desarrollado muy bien. El 23 de junio, la sonda hab?a ajustado su velocidad ligeramente. Otras maniobras posteriores, de los dos veh?culos por separado, garantizar?an los ?ngulos de visi?n e impacto adecuados.

El 3 de julio, a las 06:00 UTC, se separaba el proyectil de la nave madre, despu?s de un vuelo conjunto de 172 d?as, y a unos 880.000 km de distancia del cometa. Seis horas antes se hab?a efectuado la cuarta correcci?n de trayectoria de la misi?n, de manera que el proyectil quedara en la ruta exacta hacia su objetivo. Poco despu?s, con este ?ltimo ya avanzando en solitario, se activaron sus bater?as y sus sistemas de autonavegaci?n, y la c?mara empez? a fotografiar el Tempel 1.

La Deep Impact fotografi? a su compa?ero durante el alejamiento. Unos 12 minutos despu?s de la separaci?n, la nave hab?a efectuado una correcci?n para reducir su velocidad y permitir que dicha separaci?n aumentara poco a poco.

Ambos veh?culos se comunicaban a trav?s de una antena en banda S. La nave principal recibir?a la telemetr?a y los datos cient?ficos (im?genes), antes de retransmitirlos a la Tierra.

Y lleg? el gran d?a. A las 05:52 UTC del 4 de julio, el proyectil chocaba contra el cometa a una velocidad de 10,2 km/s. Antes, hab?a tenido tiempo de enviar espectaculares im?genes de su aproximaci?n, algunas de las cuales llegar?an pronto a la Tierra y el resto ser?an almacenadas en la memoria de la Deep Impact. Esta ?ltima no perdi? detalle del choque, pasando a 500 km del Tempel 1.

Los controladores en la Tierra supieron que todo hab?a ido bien cuando la telemetr?a del proyectil ces? cuando estaba previsto, y empezaron a llegar las im?genes de lo sucedido. Espectaculares, mostraban una enorme nube de part?culas que hicieron aumentar seis veces el brillo del cometa. Observatorios espaciales y terrestres de todo el mundo contemplaron el acontecimiento.

La primera fotograf?a lleg? a las 05:57 UTC, procedente de la c?mara de media resoluci?n de la Deep Impact. Mostraba claramente los signos del impacto, mucho m?s espectacular de lo esperado. La sonda posicion? sus c?maras para observar los fuegos artificiales de la colisi?n, protegi?ndose despu?s en el momento del m?ximo acercamiento y volviendo a las observaciones poco despu?s. Las c?maras y un espectr?metro infrarrojo mostraron el cometa con un detalle sin precedentes, su superficie cubierta de estructuras curiosas, incluyendo lo que parec?an peque?os cr?teres.

La ?ltima imagen del proyectil se tom? 3 segundos antes del brutal choque, a unos 30 km de altitud, aportando detalles con una resoluci?n de 4 metros. Despu?s, la nave se vaporiz?.

Las maniobras de acercamiento hab?an sido intensas. Un impulso inicial desvi? al proyectil unos 7 km, poniendo en peligro el choque. Pero las siguientes dos correcciones volvieron a colocarlo en la ruta adecuada.

La NASA iba colocando las im?genes en su p?gina web, que bati? todos los r?cords de visitas (80 millones de p?ginas en 24 horas). En ella se volcaron poco a poco algunos detalles y resultados. Por ejemplo, el Tempel 1 parece recubierto por una fina capa de polvo. La nube levantada por el impacto result? ser mucho m?s compacta y densa de lo que se cre?a, lo que aument? su reflexi?n lum?nica. Ahora los cient?ficos piensan que el Tempel 1 no es un cometa corriente.

Sin embargo, los resultados y las conclusiones a?n tardar?n, pues la misi?n envi? unas 4.500 im?genes que deben ser analizadas. Se sabe, por ejemplo, que el proyectil recibi? a su vez el choque de un par de part?culas procedentes del cometa, que desviaron su c?mara unos instantes hasta que el sistema de navegaci?n corrigi? la orientaci?n. El impacto final se produjo con un ?ngulo de 25 grados respecto a la superficie del astro. El cr?ter resultante puede haber sido mayor que la estimaci?n m?s optimista, al menos 250 metros.

La misi?n de la sonda Deep Impact ha finalizado en esencia. Pero la NASA estudiar? si puede conseguir la financiaci?n para redirigirla hacia otro cometa y efectuar alg?n sobrevuelo cient?ficamente ?til.


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cortesia de miarroba.com






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