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Domingo, 29 de enero de 2006
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Despu?s de dos retrasos debido a problemas meteorol?gicos y log?sticos, con su lanzamiento la sonda New Horizons de la NASA est? por fin dispuesta a cumplir el sue?o de muchos astr?nomos, visitar por vez primera las inmediaciones del planeta Plut?n.

Situada en la c?spide de uno de los m?s potentes cohetes de la actual familia Atlas-V (551), la New Horizons, de apenas media tonelada de peso, deb?a conseguir la mayor velocidad de salida de la Tierra alcanzada hasta ahora. S?lo as? podr?a alcanzar a su objetivo, tras efectuar una asistencia gravitatoria en J?piter, en el plazo marcado por la misi?n.

El primer intento de lanzamiento, el 17 de enero, tuvo que ser suspendido repetidamente debido a los fuertes vientos, que recomendaron esperar 24 horas. El d?a 18, sin embargo, un apag?n dej? a ciertas instalaciones operando s?lo con los generadores de emergencia, sin posibilidad de reserva, de modo que se opt? por volver a intentarlo el 19 de enero. Finalmente, a las 19:00 UTC del jueves, el cohete, con n?mero de serie AV-010, despegaba desde la rampa 41 de Cabo Ca?averal.

El Atlas utiliz? cinco aceleradores s?lidos que se separaron 1 minuto y 45 segundos despu?s del despegue. Las im?genes tambi?n mostraron claramente la separaci?n del carenado del veh?culo, algo infrecuente desde una c?mara instalada en tierra. El motor principal del Atlas (el ruso RD-180) se apag? a los 4 minutos y 27 segundos, operaci?n seguida 6 segundos despu?s por el encendido de la etapa superior Centaur, cuyo ?nico motor actu? hasta alcanzar una ?rbita preliminar baja, a las 19:10:08 UTC. El segundo y definitivo encendido se produjo unos 20 minutos despu?s, y llev? a su carga hasta una velocidad de escape de 12,4 km/s (19:39 UTC). Pero ?sta no ser?a la velocidad definitiva de la New Horizons, pues el posterior encendido de su etapa de inyecci?n, un motor s?lido Star-48B, permiti? acelerarla hasta los 16,2 km/s respecto a la Tierra. Finalmente, la sonda se separ? de este ?ltimo a las 19:44 UTC, iniciando la maniobra de reducci?n de la velocidad de giro (de 68 rpm a 19 rpm).

La New Horizons contact? con la Tierra informando sobre su buena salud. No tendr?a que abrir panel solar alguno, puesto que su destino se encuentra en el exterior del Sistema Solar, donde la luz del Sol es m?nima. En su lugar transporta un generador de radiois?topos que proporcionar? toda la energ?a el?ctrica que necesite (240 vatios, gracias a 11 kilogramos de combustible radiactivo).

La nave efectuar? sus primeras correcciones de ruta el 28 y el 30 de enero, utilizando su propio sistema de propulsi?n formado por cuatro peque?os motores de 4,4 Newtons de empuje. Estas maniobras acumular?n un cambio de velocidad de s?lo 18 m/s (la sonda frenar? ligeramente), mucho menos que los 92 m/s previstos inicialmente. Eso significa que el trabajo del Atlas ha sido muy preciso y que la nave podr? ahorrar combustible para tareas posteriores.

La New Horizons continuar? reduciendo su ?ndice de giro hasta las 5 rpm. S?lo entonces podr? iniciar la b?squeda de estrellas de referencia para orientarse correctamente.

El veh?culo sobrepas? la ?rbita de la Luna en 9 horas, y est? previsto que haga lo propio con la de Marte el 8 de abril, casi al mismo tiempo que su compa?era marciana, la MRO, que sali? con 5 meses y medio de ventaja. Despu?s, el 28 de febrero de 2007, la New Horizons pasar? a unos 2,3 millones de kil?metros de J?piter, donde efectuar? la asistencia gravitatoria que aumentar? su velocidad hacia su destino primario, Plut?n, donde llegar? en 2015. La visita de J?piter es muy importante porque permite recortar el viaje en 5 a?os y tambi?n probar las c?maras y dem?s instrumentos instalados a bordo. La etapa superior Star-48B llegar? a J?piter con un poco de antelaci?n, pero dado que no tiene posibilidad de correcci?n de ruta, acabar? pasando a 213 millones de kil?metros de Plut?n.

La sonda s?lo sobrevolar? el planeta y su sistema, ya que no existe posibilidad alguna de frenar y colocarse en ?rbita a su alrededor. Sin embargo, lo estudiar? durante muchas semanas antes y despu?s del encuentro (en total, unos 5 meses). Adem?s, la New Horizons tendr? la oportunidad de continuar su camino y sobrevolar, aunque sea de lejos, alg?n otro miembro del cintur?n de Kuiper (2017).

Para llevar a cabo su r?pida tarea, transporta toda una bater?a de instrumentos cient?ficos. Con ellos la masa de la sonda alcanza los 478 kg, incluyendo el combustible (hidracina), la antena de alta ganancia y el generador RTG. Los citados instrumentos son una c?mara llamada Ralph, el espectr?metro Alice, otra c?mara de larga distancia (LORRI), el espectr?metro SWAP para part?culas de baja energ?a, el espectr?metro PEPSSI para part?culas de alta energ?a y el contador de impactos de polvo SDC. La antena de alta ganancia permitir? realizar experimentos de radio (REX) en relaci?n a la atm?sfera de Plut?n.

La exploraci?n de este m?tico planeta es muy importante para los cient?ficos, porque podr?a aclarar definitivamente la naturaleza de los objetos del cintur?n de Kuiper, y con ello la historia de la formaci?n del Sistema Solar. A diferencia de otros planetas rocosos como Mercurio, o la misma Tierra, Plut?n contiene mucho hielo, como otros planetoides del mencionado cintur?n, donde es probablemente uno de sus mayores componentes. Los investigadores quieren conocer su geolog?a y geomorfolog?a, averiguar las temperaturas y composiciones superficiales, as? como la estructura de la atm?sfera. Lo mismo ocurre para Caronte.

La New Horizons fue construida por el APL, de la Johns Hopkins University, mientras que la carga ?til ha sido dirigida por el Southwest Research Institute. La nave ha sido dise?ada para mantenerse en un estado de hibernaci?n durante la mayor parte de su viaje. S?lo sus sistemas m?s cr?ticos se mantendr?n activos para vigilar su salud. Los controladores har?n revisiones anuales, calibrar?n sus instrumentos y efectuar?n las maniobras de correcci?n oportunas. Adem?s, cada semana, el veh?culo enviar? una se?al baliza para informar de su estado.

La misi?n ha costado unos 700 millones de d?lares, y es probablemente la ?ltima en mucho tiempo que viaje tan lejos en el Sistema Solar. De hecho, un retraso de unos pocos a?os hubiera reducido su inter?s, ya que el alejamiento paulatino de Plut?n respecto al Sol provocar? la congelaci?n de su atm?sfera y su condensaci?n sobre la superficie. Para la NASA, era ahora o nunca.

Con un tama?o parecido al de un piano, la New Horizons se dispone a realizar un viaje cuyos frutos no se recibir?n hasta dentro de casi una d?cada, pero cuyo potencial cient?fico es enorme. La primera de las misiones del programa New Frontiers, promete revolucionar nuestro conocimiento del Sistema Solar y su historia. A bordo no transporta mensajes, como lo hicieron las Voyager-1 y 2 o las Pioneer-10 y 12, pero s? en cambio lleva los nombres de miles de personas. Cuando pase a unos 8.800 km de Plut?n, a casi 50.000 km/h (14 de julio de 2015), tanto ellas como el resto del mundo estar?n pendientes de sus descubrimientos. La familia de un astr?nomo legendario, Clyde Tombaugh, su descubridor en 1930, tambi?n contemplar? emocionada el momento, pues la sonda transporta a bordo algunas de las cenizas de su cuerpo, fallecido en 1997.

Unos 14 minutos despu?s, la New Horizons pasar? a unos 27.000 km de Caronte, la luna descubierta en 1978. Se espera tambi?n una visi?n de las dos nuevas lunas recientemente encontradas, y quiz? de otras que puedan permanecer ocultas debido a su escaso tama?o. Debido a la enorme distancia, sus se?ales nos llegar?n 4 horas y media despu?s de ser transmitidas. Primero unas cuantas im?genes de alta prioridad, y en el transcurso de los siguientes nueve meses, el resto de los datos capturados.

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