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Mi?rcoles, 01 de febrero de 2006
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Un enigma de la biolog?a marina, la funci?n del diente de dos metros y medio de largo de esta singular ballena, ha sido resuelto por un grupo de cient?ficos.

Martin Nweeia, especialista en cirug?a dental e investigador de ciencias de los biomateriales en la Escuela de Medicina Dental de Harvard (HSDM), responde a una pregunta de la ciencia marina que ha intrigado a la comunidad cient?fica durante cientos de a?os: ?Por qu? el narval, o ballena unicornio, tiene un diente de dos metros y medio de largo que surge de su cabeza, y cu?l es su funci?n?

El narval tiene un colmillo que surge del lado izquierdo de su mand?bula superior y constituye un misterio evolutivo que desaf?a muchos de los principios conocidos sobre los dientes de los mam?feros. El colmillo, cuya superficie ostenta un singular trazado en espiral que recuerda un poco a la broca de un taladro, el grado de su asimetr?a con el lado izquierdo y su distribuci?n extra?a entre la mayor?a de los machos y algunas hembras, son rasgos ?nicos entre los dientes de mam?feros. El narval mide normalmente de cuatro a cuatro metros y medio de longitud, y pesa entre una tonelada y una y media.

Nweeia ha descubierto que el diente del narval tiene las capacidades de un sensor hidrodin?mico. Diez millones de diminutas conexiones nerviosas van desde el nervio central del colmillo del narval a su superficie exterior. Aunque el colmillo aparenta ser r?gido y duro, es como una membrana sumamente sensible, capaz de detectar cambios en la temperatura, presi?n, y los gradientes de part?culas en el agua. Debido a que estas ballenas pueden descubrir dichos gradientes, son capaces de discernir el grado de salinidad del agua, lo que podr?a ayudarles a sobrevivir en el congelado entorno ?rtico. Tambi?n permite a las ballenas descubrir part?culas en el agua que son caracter?sticas del pez que constituye su dieta. De este colmillo y su utilidad no existe ning?n caso similar en la naturaleza.

?Por qu? habr?a un colmillo de romper las reglas del desarrollo normal presentando millones de sendas sensoriales que conectan su sistema nervioso con el g?lido ambiente ?rtico?, se pregunta Nweeia, quien reconoce que este hallazgo es ins?lito y que ha sorprendido a todos los miembros del equipo autor del descubrimiento. Nweeia colabor? en este proyecto con Frederick Eichmiller, director del Centro de Investigaci?n Paffenbarger, y James Mead, conservador de Mam?feros Marinos en el Museo Nacional de Historia Natural del Instituto Smithsoniano.

Las conexiones sensoriales descubiertas por Nweeia y sus colegas, tambi?n poseen capacidades t?ctiles. Debido a esta sensibilidad t?ctil del colmillo, las ballenas perciben sensaciones por un conducto que no est? al alcance de ning?n otro animal.

Los resultados de la investigaci?n del equipo ya tienen aplicaciones pr?cticas. Los estudios sobre la composici?n f?sica del colmillo, el cual es fuerte y a la vez flexible (se puede torcer hasta desplazarse 30 cent?metros en cualquier direcci?n, sin romperse), proporcionan un nuevo enfoque en las estrategias para mejorar los materiales destinados a la restauraci?n dental.

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cortesia de miarroba.com






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