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S?bado, 25 de febrero de 2006
DEFINICION:

Un terremoto es el movimiento brusco de la Tierra (con may?sculas, ya que nos referimos al planeta), causado por la brusca liberaci?n de energ?a acumulada durante un largo tiempo.
En general se asocia el t?rmino terremoto con los movimientos s?smicos de dimensi?n considerable, aunque rigurosamente su etimolog?a significa "movimiento de la Tierra".

PLACAS: La corteza de la Tierra est? conformada por una docena de placas de aproximadamente 70 km de grosor, cada una con diferentes caracter?sticas f?sicas y qu?micas. Estas placas ("tect?nicas") se est?n acomodando en un proceso que lleva millones de a?os y han ido dando la forma que hoy conocemos a la superficie de nuestro planeta, originando los continentes y los relieves geogr?ficos en un proceso que est? lejos de completarse. Habitualmente estos movimientos son lentos e imperceptibles, pero en algunos casos estas placas chocan entre s? como gigantescos t?mpanos de tierra sobre un oc?ano de magma presente en las profundidades de la Tierra, impidiendo su desplazamiento. Entonces una placa comienza a desplazarse sobre o bajo la otra originando lentos cambios en la topograf?a. Pero si el desplazamiento es dificultado, comienza a acumularse una energ?a de tensi?n que en alg?n momento se liberar? y una de las placas se mover? bruscamente contra la otra rompi?ndola y liber?ndose entonces una cantidad variable de energ?a que origina el Terremoto.

FALLAS: Las zonas en que las placas ejercen esta fuerza entre ellas se denominan fallas y son, desde luego,los puntos en que con m?s probabilidad se originen fen?menos s?smicos. S?lo el 10% de losterremotos ocurren alejados de los l?mites de estas placas.

OTRAS CAUSAS DE TERREMOTOS:

La actividad subterr?nea originada por un volc?n en proceso de erupci?n puede originar un fen?meno similar. Tambi?n se ha estimado que una fuerza extr?nseca, provocada por el hombre, podr?a desencadenar un terremoto, probablemente en un lugar donde ya hab?a una falla geol?gica. Es as? como se ha supuesto que experimentos nucleares, o la fuerza de millones de toneladas de agua acumulada en represas o lagos artificiales podr?a producir tal fen?meno.

HIPOCENTRO (O FOCO)

Es el punto en la profundidad de la Tierra desde donde se libera la energ?a en un terremoto. Cuando ocurre en la corteza de ella (hasta 70 km de profundidad) se denomina superficial. Si ocurre entre los 70 y los 300 km se denomina intermedio y si es de mayor profundidad: profundo (recordemos que el centro dela Tierra se ubica a unos 6.370 km de profundidad).

EPICENTRO

Es el punto de la superficie de la Tierra directamente sobre el hipocentro. Es, generalmente, la localizaci?n de la superficie terrestre donde la intensidad del terremoto es mayor. Las caracter?sticas de la falla, sin embargo, pueden hacer que el punto de mayor intensidad est? alejado del epicentro ( ver m?s detalles)

El estudio de los terremotos se denomina Sismolog?a y es una ciencia relativamente reciente.

Hasta el siglo XVIII los registros objetivos de terremotos son escasos y no hab?a una real comprensi?n del fen?meno. De las explicaciones relacionadas con castigos divinos o respuestas de la Tierra al mal comportamiento humano, se pas? a explicaciones pseudo-cient?ficas como que eran originados por liberaci?n de aire desde cavernas presentes en las profundidades del planeta.

El primer terremoto del que se tenga referencia ocurri? en China en el a?o 1177 A de C. Existe un Cat?logo Chino de Terremotos que menciona unas docenas m?s de tales fen?menos en los siglos siguientes.

En la Historia de Europa el primer terremoto aparece mencionado en el a?o 580 A de C, pero el primero claramente descrito data de mediados del siglo XVI.

Los terremotos m?s antiguos de los que exista documentaci?n hist?rica tales como fotos o narraciones precisas en Am?rica ocurrieron en M?xico, a fines del siglo XIV, en Chile en 1570, en Quito, Per?(hoy Ecuador)en 1587, en Chile, Mayo de 1647, Jamaica, 1692, en Masachusetts, EE UU, 1744 y 1755 y en Per? en 1746, aunque no se tiene una clara descripci?n de sus efectos.

Desde el siglo XVII comienzan a aparecer numerosos relatos sobre terremotos, pero parece ser que la mayor?a fueron distorsionados o exagerados.

En norteam?rica se reporta una importante serie de terremotos ocurridos entre 1811 y 1812 cerca de New Madrid, Missouri, destac?ndose uno de magnitud estimada alrededor de los 8 grados la ma?ana del 16 de Diciembre de 1811. El 23 de Enero y el 7 de Febrero de 1812 hubo otros dos terremotos considerables en la zona, especialmente el ?ltimo mencionado, cuyas r?plicas duraron meses y fue sentido en zonas tan lejanas como Denver y Boston.Por no estar tan pobladas entonces, las ciudades no registraron demasiadas muertes o da?os.

No ocurri? lo mismo en 1906 cuando en San Francisco se produjeron m?s de 700 v?ctimas y la ciudad fue arrasada por el sismo y el incendio subsecuente en el mayor terremoto de la historia de EE.UU. 250.000 personas quedaron personas quedaron sin hogar.

En Alaska, el 27 de Marzo de 1964 se registr? un terremoto de a?n mayor energ?a, pero por ser una zona de poca densidad demogr?fica, los da?os en la poblaci?n no fueron tan graves, registr?ndose s?lo 107 personas muertas, lo que no es tanto si se considera que el terremoto fue sentido en un ?rea de 500.000 millas cuadradas y arranc? los
?rboles de la tierra en algunas zonas.

MEDICION DE TERREMOTOS

Se realiza a trav?s de un instrumento llamado sism?grafo, el que registra en un papel la vibraci?n de la Tierra producida por el sismo (sismograma). Nos informa la magnitud y la duraci?n.
Este instrumento registra dos tipos de ondas: las superficiales, que viajan a trav?s de la superficie terrestre y que producen la mayor vibraci?n de ?sta ( y probablemente el mayor da?o) y las centrales o corporales, que viajan a trav?s de la Tierra desde su profundidad.

Las ondas centrales a su vez son de dos tipos: las ondas primarias("P") o compresivas y las ondas secundarias ("S") o cortantes. Lo interesante de estas ondas es que las "P" viajan a trav?s del magma (zona de rocas fundidas) y llegan primero a la superficie ya que logran una mayor velocidad y van empujando peque?as part?culas de material delante de ellas y arrastrando otro tanto detr?s .

Las ondas "S" en cambio, por ir m?s lentas van desplazando material en ?ngulo recto a ellas (por ello se les denomina tambi?n "transversales").

La secuencia t?pica de un terremoto es: primero el arribo de un ruido sordo causado por las ondas("P") compresivas, luego las ondas ("S")cortantes y finalmente el "retumbar" de la tierra causado por las ondas superficiales.

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