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Domingo, 05 de marzo de 2006
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Los bi?logos han cre?do durante mucho tiempo que cuanto m?s grande es el cuerpo, mejor resulta esto para la especie, ya que muchos linajes de animales, desde los caballos a los dinosaurios, han evolucionado en el tiempo hacia especies m?s grandes. Pero un estudio de dos bi?logos sugiere que la m?xima, conocida como "Regla de Cope", puede ser s?lo en parte verdadera.

Los cient?ficos, de la Universidad de California en San Diego (UCSD), encontraron que las poblaciones de diminutos crust?ceos recuperados de los sedimentos del fondo marino, correspondientes a los pasados 40 millones de a?os, se hicieron m?s grandes y evolucionaron hacia especies de mayor tama?o y poder?o, como se predice en la Regla de Cope. Sin embargo, los cambios en el tama?o de los crust?ceos, parecidos a las almejas y conocidos como ostr?codos, del g?nero Poseidonamicus, s?lo aumentaron cuando la temperatura global del oc?ano se enfri?. Cuando las temperaturas permanecieron estables, el tama?o de sus cuerpos no cambi? mucho.

"Estos datos muestran una correlaci?n muy clara entre la temperatura y el tama?o del cuerpo," declara Kaustuv Roy, profesor de biolog?a de la UCSD.

"Aunque no son los f?siles m?s fascinantes, los ostr?codos de las profundidades del mar son muy ?tiles para responder a esta pregunta porque presentan un registro f?sil rico que nos permite reconstruir la evoluci?n del tama?o del cuerpo con gran detalle", explica Gene Hunt, quien dise?? y dirigi? el estudio mientras era un becario postdoctoral en la UCSD.

Los cient?ficos han estado interesados durante mucho tiempo en c?mo evoluciona el tama?o del cuerpo, pero hay mucha incertidumbre sobre qu? factores son m?s importantes para determinar si los animales se hacen m?s grandes o m?s peque?os con el tiempo.

Los dos cient?ficos argumentan que sus datos sugieren que la Regla de Cope, denominada as? por Edward Cope, un paleont?logo de siglo XIX que afirm? que el registro f?sil mostraba que los linajes se hicieron m?s grandes con el paso del tiempo, puede ser una manifestaci?n evolutiva de la Regla de Bergmann, que sostiene que los animales aumentan su masa en los ambientes m?s fr?os.

Los bi?logos hab?an asumido que la Regla de Bergmann, denominada as? por el bi?logo alem?n del siglo XIX Christian Bergmann, reflejaba la adaptaci?n de los animales de sangre caliente para volverse m?s grandes cuando se instalaban en ambientes m?s fr?os. La raz?n: los animales m?s grandes tienen menor proporci?n de superficie con respecto al volumen y pueden con esto conservar el calor m?s eficazmente en los ambientes fr?os. Igualmente, los animales m?s peque?os con proporciones mayores de superficie con respecto al volumen, est?n mejor adaptados a los ambientes m?s calurosos donde pueden disipar el calor con mayor eficacia.

Sin embargo, esta relaci?n simple no explica por qu? los ostr?codos y otras criaturas de sangre fr?a, que no regulan las temperaturas del interior de su cuerpo, como por ejemplo los moluscos o las tortugas, tambi?n siguen esta regla.

Hunt y Roy encontraron que cuando las temperaturas del oc?ano disminuyeron en unos 10 grados cent?grados, desde 40 millones de a?os atr?s hasta el presente, el tama?o global de los ostr?codos Poseidonamicus de las profundidades del mar aument? de manera espectacular.

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