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Domingo, 19 de marzo de 2006
La vida en la Tierra se da gracias al Sol, que mantiene a nuestro planeta a una temperatura habitable, proporciona la energ?a necesaria para la fotos?ntesis de las plantas, y a partir de ah? a todos los seres vivos. La distancia entre la Tierra y el Sol es de 150 millones de kil?metros, suficientemente cerca como para que de d?a nuestro cielo est? completamente dominado por la luz solar y solo nos percatemos de las estrellas durante la noche. Sabemos que todas las dem?s estrellas se encuentran mucho mas lejos de nosotros, ya que hasta las mas brillantes no son mas que unos puntos en el oscuro cielo nocturno. Pero, qu? tan lejos se hallan las estrellas mas cercanas al Sol?

La estrella mas cercana al sistema solar es Pr?xima Centauri, a unos 40,000,000,000,000 kil?metros (40 millones de millones). Las distancias entre las estrellas son tan grandes que los astr?nomos prefieren medirlas en a?os-luz, y vez de en kil?metros. La luz viaja a una velocidad de 300,000 kil?metros por segundo, suficiente para darle siete vueltas y media a la Tierra en un solo segundo. As?, la luz tarda 1.2 segundos en llegar a la Luna, unos 8 minutos en llegar al Sol y 4 o 5 horas a Neptuno y Plut?n, los planetas mas lejanos del sistema solar. Incluso a esta enorme velocidad, la luz tarda un poco mas de 4 a?os en viajar de Pr?xima Centauri a nosotros, y por ello decimos que est? a unos 4 a?os-luz. Si tomamos en cuenta que nuestra galaxia mide unos 100,000 a?os-luz, podemos darnos cuenta que Pr?xima Centauri es efectivamente una estrella vecina al Sol.

A pesar de ser la estrella mas cercana, Pr?xima Centauri es una estrella enana y no es visible a simple vista. Pr?xima Centauri forma parte de un sistema triple, es decir un grupo de tres estrellas: Alfa Centauri A, Alfa Centauri B y Pr?xima Centauri. A simple vista el sistema de Alfa Centauri aparece como la tercera estrella mas brillante del cielo nocturno, despu?s de Sirio y Canopus. Alfa Centauri A es una estrella parecida al Sol en cuanto a color, luminosidad y tama?o, mientras que Alfa Centauri B es un poco mas peque?a. Pr?xima Centauri, descubierta por casualidad en 1915, es miles de veces mas d?bil que sus compa?eras.

La mayor parte de las estrellas cercanas son muchos mas peque?as que nuestro Sol, de hecho demasiado poco luminosas como para poder ser percibidas a simple vista. Estas estrellas peque?as fr?as y poco luminosas se conocen como enanas rojas. De unas 50 estrellas que se hallan a menos de 17 a?os-luz del Sol solo podemos ver seis o siete de ellas a simple vista. La mas prominente de todas es Sirio, la estrella mas brillante de la noche. Sirio es de hecho un sistema de dos estrellas situadas a 8.6 a?os-luz de distancia al Sol: la estrella mayor es 23 veces mas luminosa que el Sol; la estrella menor es una enana blanca, una estrella muy densa con una masa similar a la del Sol contenida en un volumen parecido al de la Tierra. A pesar de dominar nuesto cielo nocturno, Sirio no es una estrella excepcionalmente luminosa: Deneb, situada a 1,800 a?os-luz se ve 30 veces menos brillante que Sirio, pero es en realidad 400,000 veces mas luminosa que Sirio.

Los cient?ficos dedican un esfuerzo considerable al estudio de las estrellas de la vecindad solar, que nos proporciona informaci?n de especial valor. Por ejemplo, las estrellas mas peque?as, las enanas rojas solo pueden ser detectadas hasta cierta distancia; el censo detallado de las estrellas cercanas al Sol nos da una idea de cuantas estrellas de cada tipo hay en nuestra galaxia; adem?s, las estrellas brillantes cercanas al Sol pueden ser estudiadas con mayor detalle que estrellas mas lejanas, permitiendo por ejemplo la b?squeda de sistemas planetarios. Hace unos pocos a?os se descubri? que la estrella Vega, una de las mas brillantes del cielo, est? rodeada de un anillo de gas, en donde muy probablemente se estan formando planetas. Incluso en las estrellas mas cercanas del cielo queda mucho por descubrir.

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