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Martes, 18 de abril de 2006
Un estudio profundiza en la "vista ac?stica" de los murci?lagos y revela aspectos llamativos del "sonar estrobosc?pico" que utilizan para examinar su entorno.

Un murci?lago se orienta utilizando el sonido en lugar de la vista. Mediante un proceso sensorial llamado ecolocalizaci?n, el animal emite pulsos ultras?nicos que golpean objetos tales como hojas, ?rboles e insectos, y rebotan hacia ?l para decirle qu? hay en las inmediaciones. El desaf?o para el murci?lago es detectar la presencia de una presa cuando el eco de ?sta se confunde con los de objetos muy cercanos a ella.

La profesora de psicolog?a Cynthia Moss, de la Universidad de Maryland, presenta su nueva investigaci?n en la que muestra que los murci?lagos tienen m?todos para la ecolocalizaci?n de su alimento dentro de un panorama de "desorden" (proximidad excesiva de objetos al blanco que les interesa rastrear) que pueden ser m?s complejos de lo imaginado hasta ahora por los cient?ficos.

Los murci?lagos ajustan la cadencia de sus sonidos cuando se encuentran en un entorno "abarrotado", y parecen usar el an?logo ac?stico de un estroboscopio.

Al tratar de cazar una presa, el murci?lago vuela r?pido alrededor de ella, emitiendo pulsos de tono y velocidad variables. Cuando se acerca a lo que podr?a ser un insecto, manda una serie de pulsos repetitivos r?pidos, o "grupos de sonar estrobosc?pico". Finalmente, cuando tiene al insecto "en el punto de mira", y justo antes de atraparlo, dispara una serie de r?fagas r?pidas de sonidos, o zumbido final. Este nuevo estudio se concentr? en los grupos de sonar estrobosc?pico emitidos por una especie de murci?lago que ha sido observado capturando insectos cerca del suelo y de la vegetaci?n, lo que hace pensar que su "estroboscopio ac?stico" le ayuda a distinguir un objeto peque?o del fondo complejo con que se topa al cazar tan cerca de obst?culos que tienden a enmascarar a su presa.

El equipo de Moss analiz? grabaciones ralentizadas de video sincronizadas con las de audio de la actividad de ecolocalizaci?n del murci?lago, analizando as? sus movimientos a medida que ?ste acechaba a un insecto atado a un cord?n.

Cuando nada bloqueaba al insecto, los murci?lagos hac?an un trabajo r?pido al localizarlo y capturarlo. No fallaban, y les bastaba usar una cantidad peque?a de sonido estrobosc?pico, rematada con un zumbido final fuerte. Toda la operaci?n duraba s?lo dos segundos.

Entonces, los investigadores complicaron el ?rea de caza agregando una planta. La captura se hizo m?s dif?cil. Cuanto m?s cerca de la planta colocaban al insecto, mayor era el uso que el murci?lago hac?a del estroboscopio ac?stico y m?s tiempo deb?a invertir en la caza. Adem?s, volaba junto a la planta en lugar de ir directo hacia el insecto.

Con la mayor proximidad de la planta al insecto (10 cent?metros), los murci?lagos ten?an serias dificultades en localizar la presa, y fallaban a menudo. Pasaban un promedio de casi minuto y medio volando antes de abortar la operaci?n o fallar. Cuando la planta fue movida m?s lejos del insecto, la proporci?n de ?xitos subi? y el tiempo invertido en la caza empez? a bajar. A unos 20 cent?metros de distancia, el 80 por ciento de los intentos de captura ten?an ?xito, y la duraci?n de la cacer?a era de s?lo unos pocos segundos.

Los resultados indican, en definitiva, que los murci?lagos usaron los grupos de sonar estrobosc?pico para intentar distinguir el insecto de entre el "ruido de fondo".

En la investigaci?n tambi?n colaboraron Kari Bohn y Hannah Gilkenson de la Universidad de Maryland, y Annemarie Surlykke de la Universidad del Sur de Dinamarca.

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