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Domingo, 28 de mayo de 2006
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La especializaci?n ya era la clave del ?xito hace 9 millones de a?os, cuando surgi? un nuevo grupo de animales que se convirtieron en los reyes de la selva prehist?rica. Los macairodontinos, unas criaturas extinguidas y m?s conocidas como tigres con dientes de sable, desarrollaron un m?todo de caza m?s r?pido y seguro, con ventajas sobre el de los felinos, que matan a sus presas por asfixia.

As? lo revela un estudio publicado en el ?ltimo n?mero de la Revista Espa?ola de Paleontolog?a, que detalla el an?lisis de unos f?siles hallados en el yacimiento del Cerro de los Batallones, situado en Torrej?n de Velasco (Madrid).

"Los grandes dientes y otros rasgos de los primeros macairodontinos les permitieron cazar empleando menos tiempo y energ?a, y con menos riesgo de sufrir heridas o fracturas durante la inmovilizaci?n de la presa", se?ala Manuel J. Salesa, autor de la investigaci?n. Su equipo de paleont?logos del Museo Nacional de Ciencias Naturales, perteneciente al CSIC, lleg? a esta conclusi?n tras realizar el primer estudio en todo el mundo sobre la anatom?a funcional de estos animales que vivieron en el per?odo Mioceno superior.

A pesar de su nombre com?n, los tigres con dientes de sable no fueron antepasados de los tigres ni de ning?n otro felino, sino que formaban un grupo aparte. Y hasta ahora poco se sab?a de los primeros miembros de ese grupo dada la escasez de restos f?siles. Sin embargo, en el sur de la provincia de Madrid se ha descubierto un fil?n de pistas para explicar su origen evolutivo. El yacimiento de Batallones-1 ha proporcionado restos de al menos 24 individuos de Paramachairodus ogygia, uno de los macairodontinos m?s primitivos, que ten?a el tama?o de un puma. Y el an?lisis de estos f?siles, con 9 millones de a?os de antig?edad, revela el inicio del desarrollo de grandes caninos aplanados, unido a una serie de modificaciones craneales, mandibulares y cervicales.

Con estas innovaciones evolutivas, los Paramachairodus ogygia pod?an matar r?pidamente a sus presas. Una vez inmovilizadas, mediante una fuerte flexi?n de la cabeza, les clavaban los caninos de sable en la garganta, con lo que la muerte ser?a casi inmediata por corte del riego sangu?neo al cerebro. As? no habr?a peligro de recibir una patada de la presa que da?ara sus grandes caninos, relativamente fr?giles, y mermara su capacidad cazadora. Los investigadores del Museo Nacional de Ciencias Naturales explican que esto convirti? a los macairodontinos en cazadores dominantes y que luego siguieron evolucionando y especializ?ndose en presas m?s grandes, del tama?o de las actuales cebras, jirafas y ??es.

Esta especializaci?n cada vez mayor podr?a haber sido tambi?n la causa de su extinci?n, afirma Manuel Salesa. "Una de las posibles causas fue un cambio en las faunas de herb?voros, que hizo que durante cierta ?poca del a?o las presas grandes migraran, como hacen los ??es en ?frica. Los macairodontinos tendr?an problemas para alimentarse de animales m?s peque?os, y as? fueron haci?ndose cada vez m?s escasos hasta que desaparecieron". Los ?ltimos tigres con dientes de sable fueron los del g?nero Smilodon, que vivieron en Am?rica hasta hace tan s?lo 10.000 a?os y llegaron a ser mayores que cualquier felino actual. De ellos s? se conservan numerosos restos, esqueletos enteros con unos caninos de hasta 18 cent?metros de largo.

Los f?siles del Cerro de los Batallones explican c?mo eran los antepasados de los smilodones. Y ese yacimiento madrile?o podr?a revelar nuevas claves sobre los or?genes de otros grandes depredadores, dada su gran riqueza en restos de carn?voros. Los investigadores creen que el lugar fue en el Mioceno una trampa natural en la que tambi?n cayeron primitivas hienas y mofetas, adem?s de un curioso animal (el Simocyon batalleri) emparentado con el panda rojo. Como ?l, ten?a un falso pulgar, y el equipo de Manuel Salesa investiga ese rasgo tan peculiar para aclarar la evoluci?n de los pandas. (Revista Espa?ola de Paleontolog?a)


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