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Jueves, 19 de octubre de 2006
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Un estudio ha mostrado que los roedores del g?nero Microtus, parecidos al rat?n, no s?lo son los mam?feros con una evoluci?n m?s veloz, sino que tambi?n poseen varias caracter?sticas gen?ticas enigm?ticas que desaf?an la comprensi?n cient?fica actual.

La investigaci?n ha sido efectuada por expertos de la Universidad Purdue.

Estos roedores peque?os, confundidos frecuentemente con los ratones, excepto por sus colas m?s cortas y sus brillantes ojos parecidos a cuentas de abalorio, viven en el Hemisferio Septentrional y son considerados a menudo como una plaga agr?cola por su ataque a los cultivos de los que se alimentan.

Los roedores del g?nero Microtus son un enigma evolutivo con muchas caracter?sticas extra?as. Desentra?ar la base sobre la que se apoyan estos rasgos tan singulares podr?a llevar a mejorar el conocimiento de los mismos fen?menos en la gen?tica humana y en enfermedades gen?ticas, pudiendo adem?s tener implicaciones para la terapia g?nica.

El estudio se ha concentrado en 60 especies dentro del g?nero Microtus, que ha evolucionado en los ?ltimos 500.000 a 2 millones de a?os. Esto significa que los roedores Microtus est?n evolucionando entre 60 y 100 veces m?s deprisa que el vertebrado promedio en t?rminos de creaci?n de especies diferentes. Dentro del g?nero (el nivel de clasificaci?n taxon?mica que viene por encima del de las especies), el n?mero de cromosomas en roedores oscila entre 17 y 64. ?ste es un hallazgo ins?lito, ya que las especies dentro de un solo g?nero tienen a menudo el mismo n?mero de cromosomas.

Entre las otras caracter?sticas gen?ticas sorprendentes de los roedores del g?nero Microtus, figuran las siguientes:

En una especie, el cromosoma X, uno de los dos cromosomas determinantes del sexo (siendo el otro el Y), contiene aproximadamente un 20 por ciento del genoma completo. Los cromosomas del sexo normalmente contienen mucha menos informaci?n gen?tica.

En otra especie, las hembras poseen porciones grandes del cromosoma Y (masculino).

Hay tambi?n una especie en la que machos y hembras tienen diferentes n?meros de cromosomas, lo que es inusual en animales.

Una rareza final es que, a pesar de la variaci?n gen?tica, todos esos roedores diferentes presentan en cambio un aspecto muy parecido, y muchas especies resultan del todo indistinguibles.

En un caso particular, los investigadores fueron incapaces de diferenciar entre dos especies incluso despu?s de un examen minucioso y de un an?lisis de su estructura craneal; s?lo las pruebas gen?ticas pudieron revelar la diferencia.

No obstante, los roedores del g?nero Microtus est?n completamente adaptados para reconocer a los de su propia especie.

Los investigadores no han visto ninguna evidencia de apareamiento entre especies diferentes. No saben c?mo los animales logran hacer esta selecci?n, pero probablemente el olor y la conducta desempe?an un papel importante en ello.

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