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Lunes, 23 de octubre de 2006
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Despu?s de meses de contratiempos por problemas t?cnicos, la esperada misi?n meteorol?gica MetOp, patrocinada por Europa y con colaboraci?n estadounidense, se halla ya en ?rbita, lista para revolucionar el mundo de las predicciones y los pron?sticos del tiempo.

El lanzamiento del sat?lite volvi? a suspenderse el 17 de octubre, un minuto y 10 segundos antes del despegue, debido a un problema en el sistema de control terrestre. Identificado el fallo y corregido ?ste, se program? un nuevo intento para las 16:28 UTC del 18 de octubre.

Pero entonces, una vez m?s, esta vez por la escasa cooperaci?n de la meteorolog?a, que estuvo protagonizada por vientos fuertes en altura, la direcci?n del programa tuvo que suspender el lanzamiento. La decisi?n se tom? 2 horas 35 minutos antes del momento del despegue, tras la recepci?n y an?lisis de los resultados obtenidos por un globo sonda lanzado hacia las 13:00 UTC.

El ?ltimo intento, 24 horas despu?s, tuvo por fin ?xito. Un cohete ruso Soyuz-2-1A/Fregat (Soyuz/ST), gestionado por la empresa Starsem, despegaba desde Baikonur a las 16:28 UTC del 19 de octubre, exactamente a la hora prevista, y colocaba en ?rbita baja heliosincr?nica a su valiosa carga.

Durante 28 a?os Europa ha utilizado sus famosos sat?lites Meteosat en una ?rbita geoestacionaria. Ahora, despu?s de a?os de espera, se les ha unido el primero de una flamante generaci?n de sat?lites. El MetOp se ha dise?ado para suministrar una perspectiva m?s pr?xima de la atm?sfera desde una ?rbita terrestre baja, con el env?o de datos que mejorar?n las previsiones meteorol?gicas mundiales y nuestra comprensi?n del cambio clim?tico.

El MetOp-A, primero de tres sat?lites desarrollados conjuntamente por la Agencia Espacial Europea y EUMESAT (European Meteorological Satellite Organisation), pes? 4.093 kg al despegue, encapsulado en una nueva envoltura de carga de 4,1 m de di?metro (carenado ST), de tama?o y forma similares a los del Ariane 4. El Soyuz 2, nuevo miembro de la familia de lanzadores Semyorka, de casi 50 a?os de antig?edad, es el modelo que se utilizar? desde Kourou, en la Guyana Francesa, a partir de 2008.

Unos 69 minutos despu?s del despegue, la fase superior del Fregat liber? al primer sat?lite MetOp en una ?rbita circular a una altitud de unos 800 km sobre el archipi?lago de Kerguelen, en el sur del Oc?ano ?ndico. Con una ligera inclinaci?n retr?grada de 98,7?, es una ?rbita que permitir? al MetOp-A volar de polo a polo, cruzando siempre por el Ecuador a la misma hora local, es decir, a las 9:30 am. Conocida como ?de sincron?a solar?, o heliosincr?nica, es un tipo de ?rbita que permite visitar diariamente casi cada punto de la superficie de la Tierra en condiciones de iluminaci?n solar similares.

El sat?lite est? ahora bajo control del Centro Europeo de Operaciones Espaciales (ESOC), de la ESA, en Darmstadt, Alemania, y ya ha desplegado sus paneles solares. En los pr?ximos d?as se someter? a las primeras revisiones t?cnicas de su sistema y desplegar? las antenas. Est? previsto que el 22 de octubre se transfiera el control a EUMETSAT, que se encargar? de la puesta en actividad total del sat?lite y de las operaciones de rutina.

El MetOp-A constituir? el segmento espacial del sistema polar de la EUMETSAT (EPS), concebido para recopilar datos atmosf?ricos y medioambientales para complementar el estudio que se lleva a cabo desde la ?rbita geoestacionaria por parte del sistema Meteosat. El EPS ser? controlado de manera coordinada con el sistema estadounidense POES (US Polar Operational Environmental Satellite), gestionado por la Administraci?n Nacional Oce?nica y Atmosf?rica de los Estados Unidos (National Oceanic and Atmospheric Administration). Mientras que los sat?lites NOAA se despliegan en una ?rbita ?vespertina? (es decir, cruzan el ecuador en la tarde, hora local), el MetOp europeo se har? cargo del servicio en una ?rbita ?matinal?.

Para llevar a cabo su ambiciosa misi?n, el MetOp-A cuenta con un potente instrumental de detecci?n remota, formado por un conjunto de dispositivos europeos de nueva generaci?n, adem?s de instrumentos ?heredados? suministrados por Estados Unidos y que son similares a los que ahora utilizan los sat?lites NOAA.

El IASI (Infrared Atmospheric Sounding Interferometer) suministrado por la agencia espacial francesa CNES, realizar? mediciones en m?s de 8.000 canales para completar perfiles de temperatura y de vapor de agua con una precisi?n sin precedentes, de cara a la creaci?n de modelos num?ricos de predicci?n clim?tica. Sus sondeos se complementar?n con mediciones realizadas con los instrumentos cedidos por EE.UU. y la sonda MHS (Microwave Humidity Sounder), un radi?metro de microondas de cinco canales desarrollado por EUMETSAT y que tambi?n ser? incorporado en vuelos futuros de los sat?lites NOAA.

El GOME-2 (Global Ozone Monitoring Experiment), desarrollado conjuntamente por la ESA y EUMETSAT, es una versi?n mejorada de un espectr?metro de exploraci?n que ya se ha utilizado en los ERS-2, y que se dise?? para sondear las concentraciones de ozono en la atm?sfera, adem?s de otros gases residuales.

El ASCAT (Advanced Scatterometer) es otro de los instrumentos de ESA/EUMETSAT con una fuerte herencia del programa ERS. Este avanzado radar de banda C medir? la velocidad y direcci?n del viento sobre la superficie de los oc?anos, suministrar? datos a los modelos de predicci?n meteorol?gica, y adem?s ofrecer? informaci?n ?til sobre la situaci?n del hielo, la nieve y la humedad del suelo.

El GRAS (GNSS Receiver for Atmospheric Sounding) es un nuevo instrumento desarrollado por la ESA y EUMETSAT, que utilizar? el ocultamiento de las se?ales de navegaci?n de los sat?lites en el horizonte para obtener datos de temperatura y humedad atmosf?ricas.

Entre los instrumentos proporcionados por los sat?lites NOAA figuran: el radi?metro de tercera generaci?n AVHRR-3 (Advanced Very High Resolution Radiometer) para la captaci?n de im?genes globales de la capa de nubes, as? como de las superficies mar?timas y terrestres; dos unidades AMSU/A (Advanced Microwave Sounding Units) de 15 canales para explorar los perfiles de temperatura atmosf?rica; y la sonda de cuarta generaci?n y 20 canales HIRS (High Resolution Infrared Radiation Sounder), equivalente al interfer?metro IASI, que contribuir? a la validaci?n de los datos recopilados por el instrumento europeo y actuar? despu?s para respaldar los datos.

Adem?s, el MetOp-A lleva a bordo un avanzado sistema de captaci?n de datos Argos, suministrado por el CNES, para la comunicaci?n con estaciones autom?ticas, fijas o m?viles; dos instrumentos de b?squeda y rescate suministrados respectivamente por la agencia espacial canadiense y el CNES como apoyo a la red internacional Cospas-Sarsat mediante la captaci?n y retransmisi?n de llamadas de socorro; y un espectr?metro SEM-2 (Space Environment Monitor), proporcionado por EE.UU. para estudiar el flujo de part?culas cargadas en el espacio.

Aprobado en 1992, el MetOp es un programa de sat?lites meteorol?gicos similar al Meteosat. La contribuci?n de la ESA se administra a trav?s del componente Earth Watch de su programa Living Planet. La ESA est? a cargo del desarrollo y la financiaci?n del sat?lite. Desde su funci?n, se ha responsabilizado de la mayor parte de los gastos de fabricaci?n del primer modelo de vuelo. EUMETSAT se encarga del sistema operativo, y de financiar el segmento de tierra y los sat?lites de seguimiento; los lanzamientos; y las operaciones.

Un grupo industrial liderado por EADS Astrium ha construido tres modelos de vuelo. El sat?lite, montado en Toulouse, Francia, se basa en un modelo derivado de los sat?lites Envisat, de la ESA, y Spot 5, de Francia, y cuenta con equipos avanzados que garantizan la flexibilidad de las operaciones. Tiene m?s de 36 horas de autonom?a y una capacidad de almacenamiento de 24 Gbits.

Los sat?lites MetOp completar?n una ?rbita entorno al planeta unas 14 veces al d?a, recopilando datos que se descargar?n a la estaci?n terrestre CDA (Command & Data Acquisition) de la ESA, situada en el archipi?lago de Svalbard, en el norte de Noruega. Debido a su gran latitud (78? N), la estaci?n CDA ser? visible para el MetOp en cada una de sus ?rbitas, cuando se registre el paso del sat?lite sobre el ?rtico. Una vez recogidos, los datos del MetOp se transmitir?n a las instalaciones de la EUMETSAT en Darmstadt, para su proceso y distribuci?n. Adem?s, se emitir?n algunos datos del sistema polar en tiempo real, directamente a organizaciones meteorol?gicas regionales, cada vez que el sat?lite sea visible para sus estaciones de recepci?n.

Gracias a su avanzado instrumental y a su capacidad de emisi?n, el MetOp podr? detectar e informar de la evoluci?n inicial de fen?menos graves, como tormentas violentas, que no se pueden observar desde la ?rbita geoestacionaria. De ese modo el sat?lite permitir? difundir alertas meteorol?gicas con mucha m?s antelaci?n que en la actualidad.

En cuanto al cohete Soyuz-2-1a, la presente ha sido su primera misi?n operativa. Se prob? en un vuelo suborbital en noviembre de 2004. B?sicamente tiene el mismo aspecto que sus antecesores, los Soyuz-U o FG, aunque utiliza un nuevo sistema de guiado digital m?s preciso. Adem?s, en su futura versi?n 2-1b, utilizar? una nueva tercera etapa equipada con un motor distinto. En esta ocasi?n, tras el funcionamiento de su tercera etapa, el cohete utiliz? la fase Fregat para alcanzar una ?rbita el?ptica de 170 por 820 km. Unos 46 minutos m?s tarde, la reencendi? para convertirla en circular (818 por 826 km). Tras separarse de su carga ?til, la Fregat volvi? a encenderse para provocar su reentrada sobre el oc?ano Pac?fico.

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