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Viernes, 10 de noviembre de 2006
Un equipo de astr?nomos estadounidenses, australianos y brit?nicos, ha elaborado los mapas m?s precisos del cosmos local, a partir del mayor estudio tridimensional de las galaxias realizado hasta la fecha.

Sus detallados mapas muestran nuestro vecindario c?smico hasta una distancia de 600 millones de a?os luz, identificando los principales superc?mulos de galaxias y espacios vac?os. Tambi?n proporcionan datos importantes con respecto a la distribuci?n de las misteriosas "materia oscura" y "energ?a oscura", que se estima constituyen el 96 por ciento de la masa aparente del Universo.

Dentro de este inmenso volumen, el superc?mulo m?s masivo de galaxias est? a 400 millones de a?os-luz. Su nombre deriva de su descubridor, el astr?nomo estadounidense Harlow Shapley. El superc?mulo de Shapley es tan grande que a la luz le lleva por lo menos 20 millones de a?os luz recorrerlo de un extremo a otro. Sin embargo, ?ste no es el ?nico superc?mulo masivo en nuestra vecindad.

El superc?mulo conocido como El Gran Atractor, que est? tres veces m?s cerca que el de Shapley, ostenta un papel fundamental en el movimiento de nuestra galaxia. Seg?n el equipo, la V?a L?ctea, su galaxia hermana Andr?meda y otras galaxias de la vecindad, se est?n moviendo hacia el Gran Atractor a una velocidad asombrosa, en torno al mill?n y medio de kil?metros por hora. Los investigadores tambi?n establecieron que el Gran Atractor es un superc?mulo aislado y no forma parte del de Shapley.

Los nuevos mapas est?n basados en la observaci?n de un efecto producido con la expansi?n paulatina del universo. Este efecto es el cambio sufrido por los colores de las galaxias cuando la longitud de onda de la luz que emiten se "ensancha" o se "corre hacia el rojo". Midiendo la magnitud de esta desviaci?n hacia el rojo, los astr?nomos pueden calcular aproximadamente las distancias que nos separan de las galaxias.

El nuevo macroescrutinio, conocido como "2MRS", ha combinado colores y posiciones bidimensionales reunidos por el estudio "2MASS" con el corrimiento hacia el rojo de 25.000 galaxias de la mayor parte del firmamento visible. Estos desplazamientos hacia el rojo fueron medidos espec?ficamente para el 2MRS o bien se obtuvieron de un estudio a?n m?s profundo de la b?veda celeste austral, el estudio "6dFGS".

La gran ventaja del 2MASS es que registra la luz en el infrarrojo cercano (la porci?n del espectro infrarrojo m?s cercana a la luz visible). Esta franja del infrarrojo cercano es una de las pocas clases de radiaci?n que pueden atravesar los gases y el polvo, y que pueden detectarse sobre la superficie de la Tierra. Aunque el sondeo del 2MRS es de menor profundidad que los de otros estudios recientes, cubre todo el cielo.

"Para entender los movimientos a gran escala en nuestro universo, necesitamos cartografiar la distribuci?n de la materia oscura, m?s que la de la materia luminosa", explica la Dra. Pirin Erdogdu (de la Universidad de Nottingham y autora principal del estudio). "Afortunadamente, a gran escala, la materia oscura est? distribuida casi de la misma forma que la materia luminosa, por lo que podemos usar una para ayudar a desentra?ar la otra".
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