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S?bado, 25 de noviembre de 2006
Un equipo de astr?nomos, vali?ndose de t?cnicas de mapeo de alta resoluci?n por radar, ha estado intentando localizar dep?sitos de hielo en los polos lunares. El resultado de su atenta prospecci?n parece indicar que la presencia de hielo en la superficie de nuestro sat?lite es much?simo menor de lo que se hab?a cre?do.

Los investigadores, de la Universidad de Cornell y el Instituto Smithsoniano, dirigidos por Donald Campbell, profesor de astronom?a en Cornell, analizaron transmisiones de radar enviadas hacia la luna desde el Observatorio de Arecibo en Puerto Rico, y recibidas 2,5 segundos despu?s en el Radiotelescopio GBT en Virginia del Oeste. Revisaron ?reas alrededor del polo sur de la Luna donde en unas im?genes de baja resoluci?n captadas tiempo atr?s se apreciaba una elevada proporci?n de polarizaci?n circular (CPR por sus siglas en ingl?s), una posible firma de agua a baja temperatura (hielo).

En el estudio actual, los astr?nomos encontraron altos valores de CPR, similares a los anteriores. Pero tambi?n descubrieron que dichos valores no est?n confinados a ?reas que se mantengan lo bastante fr?as como para contener hielo; los encontraron tambi?n en ?reas iluminadas, donde las temperaturas pueden alcanzar 117 grados Celsius imposibilitando la supervivencia del hielo, que se evaporar?a r?pidamente. Eso indica que rocas dispersas asociadas con cr?teres de impactos recientes deben ser la causa m?s probable de las altas CPR.

El hielo accesible podr?a ser un recurso valioso para una presencia humana en la Luna a largo plazo, pero las reservas s?lo podr?an existir en cr?teres profundos y permanentemente a la sombra, localizados en los polos, con temperaturas siempre bajas.

Datos previos le hab?an dado un fuerte empuje a la b?squeda de hielo lunar. Entre ellos, lecturas de radar de 1992 que indicaban hielo en las profundidades de ciertos cr?teres en los polos de Mercurio, datos lunares reunidos en 1996 por la nave Clementine, y el descubrimiento de una elevada cantidad de hidr?geno en los polos lunares que la Lunar Prospector hizo en 1998.

Sin embargo, ese nivel elevado de hidr?geno podr?a proceder de otras fuentes, como por ejemplo el viento solar. Por otra parte, las posteriores lecturas de radar no han logrado mostrar ninguna evidencia de dep?sitos de hielo.

Campbell admite que podr?an existir dep?sitos concentrados en algunos de los lugares m?s oscuros de la superficie lunar y fuera del alcance de los radares de la tierra. Advierte, sin embargo, que ning?n proyecto para establecer una base lunar polar, ni ninguna misi?n de aterrizaje all?, deber?a basar su planificaci?n en esa suposici?n.
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