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Mi?rcoles, 13 de diciembre de 2006
Se ha descubierto una lamprea fosilizada notablemente bien conservada, del periodo Dev?nico. Con este f?sil se constata que las lampreas de hoy en d?a merecen sin ninguna duda el t?tulo de "f?siles vivientes", ya que han permanecido en gran parte inalteradas durante 360 millones de a?os.

El hallazgo ha sido efectuado por cient?ficos de la Universidad de Witwatersrand en Johannesburgo, Sud?frica, y de la Universidad de Chicago.

Las lampreas son par?sitos largos, parecidos a anguilas, que se adhieren a otros peces y se alimentan de ellos. De las 46.000 especies conocidas de vertebrados, s?lo dos (la lamprea y otro) son los ?nicos vertebrados supervivientes sin mand?bulas. Las lampreas son los m?s "primitivos" de los vertebrados, significando ello que estas criaturas son las que menos modificaciones han experimentado desde los primeros vertebrados.

Este f?sil revela que la evoluci?n anat?mica de las lampreas es m?s conservadora de lo que los cient?ficos pensaban. Aunque se han vuelto ligeramente m?s largas, se especializaron temprana y eficazmente, por lo que no han registrado apenas cambios durante los ?ltimos 360 millones de a?os.

El f?sil mide menos de 5 cent?metros de largo y revela un juego de 14 dientes rodeando la boca, que es proporcionalmente m?s grande que en sus descendientes actuales. ?sta es la primera evidencia clara de una lamprea paleozoica con un disco oral.

Este hallazgo constituye una contribuci?n decisiva a lo que hasta ahora era un registro f?sil de lampreas severamente limitado. Y sit?a el origen de la morfolog?a de la lamprea moderna en el seno del periodo Paleozoico. Tambi?n agrega nuevos detalles esenciales al emergente y cambiante cuadro de la evoluci?n vertebrada temprana.

El f?sil sudafricano muestra que estos peces anat?micamente especializados son reliquias de los ecosistemas marinos antiguos. Supervivientes excepcionales, estos animales ya exist?an antes del surgimiento de los peces modernos. Han sobrevivido a por lo menos cuatro grandes extinciones.

El que haya hoy a nuestro alrededor tan pocos representantes de estas ramas tempranas de la evoluci?n vertebrada, es la raz?n de que se haya prestado tanta atenci?n cient?fica a la lamprea. Ella les da a los cient?ficos un punto de calibraci?n. Se estudia a las lampreas porque, en muchos aspectos, son muy primitivas. Ellas nunca tuvieron mand?bulas, nunca tuvieron verdaderos dientes, nunca tuvieron aletas, y nunca tuvieron miembros. Las lampreas nos permiten vislumbrar condiciones arcaicas en la historia evolutiva vertebrada.

Debido a que las lampreas no tienen huesos o cart?lagos sustanciales, son sumamente raras como f?siles. Este f?sil no s?lo revela una impresi?n del tejido blando casi completa, sino que tambi?n extiende hacia atr?s su registro f?sil otros 35 millones de a?os.