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Mi?rcoles, 07 de febrero de 2007
La semana ha estado dominada en la estaci?n internacional por la realizaci?n de dos paseos espaciales. Ambos han cumplido con las expectativas, acercando un poco m?s el uso de nuevas funcionalidades para la ISS.

Siete horas y 55 minutos fue el tiempo que pasaron en el exterior de la estaci?n espacial los astronautas residentes Mike L?pez-Alegr?a y Suni Williams, durante la primera de dos excursiones extravehiculares dise?adas para conectar los sistemas de refrigeraci?n recientemente activados, pas?ndolos de su posici?n provisional a su lugar definitivo.

Los dos astronautas iniciaron su paseo a las 15:14 UTC del 31 de enero, saliendo del m?dulo esclusa Quest americano. Pasaron algunos minutos situando cables de seguridad y herramientas, para trasladarse luego a la zona que conecta el segmento Z1 de la estaci?n con el S0. All?, siguiendo instrucciones de tierra, actuaron desconectando dos cables el?ctricos y cuatro conductos pertenecientes al sistema de control t?rmico provisional (Early External Active Thermal Control System), el cual dejar? pronto de utilizarse, y uni?ndolos al sistema de refrigeraci?n definitivo, en el m?dulo Destiny. El sistema reconfigurado se llama Loop A (Low Temperature Loop). El gemelo Loop B pasar?a por el mismo proceso durante el siguiente paseo espacial. Estos dispositivos se encargan de recoger el calor producido por los sistemas de control ambiental del complejo, de la avi?nica y de las cargas ?tiles, y de llevarlo a trav?s de un intercambiador de calor en el Destiny.

L?pez-Alegr?a inici? despu?s un proceso que permitir? que los transbordadores espaciales aprovechen la energ?a el?ctrica producida por la estaci?n. As?, Mike dirigi? varios cables el?ctricos desde las salidas de energ?a del segmento Z1 al segmento S0. Durante la pr?xima salida se instalar?an otros cables desde el S0 hasta el Destiny y hasta el adaptador de acoplamiento PMA-2. El sistema, llamado SSPTS (Station-to-Shuttle Power Transfer System), se inaugurar? en junio, durante la misi?n STS-118 Endeavour. Eso posibilitar? que el transbordador permanezca durante dos semanas en el complejo, sin agotar sus propias reservas energ?ticas.

La siguiente tarea de los astronautas fue supervisar la operaci?n de plegado de un primer radiador en el segmento P6, utilizado desde el a?o 2000. Luego lo recubrieron para protegerlo de las temperaturas extremas, manteni?ndolo en buenas condiciones durante los pr?ximos meses, en caso de que tenga que volver a ser extendido, una vez el P6 haya sido trasladado de sitio.

Antes de que se les acabase el tiempo, Williams y L?pez-Alegr?a se desplazaron a otro lugar del P6 para desconectar y guardar uno de los dos conductos de fluidos que estaban unidos a un dep?sito de refrigerante (Early Ammonia Servicer). El EAS fue pensado para represurizar el sistema de refrigerante provisional en caso de fuga. Una vez desechado este sistema, el EAS tampoco es necesario, por lo que ser? m?s adelante desmontado y lanzado al espacio. La operaci?n de desconexi?n provoc? un ligero escape de amoniaco. Las gotitas son t?xicas, as? que cuando los astronautas volvieron al interior del m?dulo Quest, tuvieron que descontaminar sus trajes, con anterioridad a la represurizaci?n del habit?culo.

El paseo espacial termin? a las 23:09 UTC, convirti?ndose en el quinto m?s largo de la historia. Fue el s?ptimo de la carrera de L?pez-Alegr?a (acumul? 47 horas y 31 minutos de actividad extravehicular) y el segundo de Williams (15 horas y 26 minutos en total). Fue tambi?n el n?mero 50 iniciado desde la estaci?n y el 78 dedicado a su construcci?n y mantenimiento.

Los dos astronautas descansaron el 1 y 2 de febrero, preparando al mismo tiempo la salida que llevar?an a cabo el domingo, d?a 4.

Como estaba previsto, Mike L?pez-Alegr?a y Sunita Williams volvieron a salir al exterior de la estaci?n espacial el 4 de febrero, completando la reconfiguraci?n del sistema de refrigeraci?n de amoniaco del segmento americano. En esencia, las tareas a realizar ser?an las mismas que las efectuadas unos d?as antes. Su estancia fuera, sin embargo, fue un poco m?s corta, algo m?s de 7 horas.

Utilizando trajes espaciales americanos y el m?dulo esclusa Quest, despresurizaron ?ste y abrieron su escotilla a las 13:38 UTC, un poco antes de lo programado. Dispusieron sus herramientas y cables de seguridad y luego fueron a la zona que conecta el segmento Z1 con el S0, llamada coloquialmente ?nido de ratas?. Mientras que durante su primer paseo extravehicular se ocuparon del bucle A de refrigeraci?n, ahora se centraron en el bucle B, el dedicado a eliminar el calor producido por los sistemas de avi?nica y los racks de experimentos, redirigi?ndolo hacia un intercambiador de calor en el m?dulo Destiny. Cambiaron de posici?n un par de cables el?ctricos y cuatro conductos de fluido, hasta ahora unidos al Early External Active Thermal Control System.

La siguiente tarea fue ayudar en el plegado de un radiador unido al segmento P6, utilizado para disipar calor procedente del sistema de refrigeraci?n temporal. Una vez plegado, lo sujetaron, pero no lo protegieron t?rmicamente como el radiador sobre el que operaron el 31 de enero, ya que esa posici?n, en la sombra producida por la propia estaci?n, no lo hace necesario. A?n queda un tercer radiador que hay que plegar, pero lo har? la tripulaci?n de la misi?n STS-118, en verano.

Los dos astronautas continuaron su excursi?n finalizando el trabajo que dejaron a medias el mi?rcoles: desconectar y guardar el segundo de dos conductos de fluido procedentes del tanque de amoniaco EAS, que dejar? de usarse.

L?pez-Alegr?a aprovech? su estancia en el exterior para fotografiar el segmento fotovoltaico P6. Una de sus alas a?n debe plegarse, y las im?genes servir?n a los ingenieros para asistir en este objetivo el mes pr?ximo.

A continuaci?n, Williams y L?pez-Alegr?a reanudaron la interconexi?n de cables entre el segmento S0, el m?dulo Destiny y el adaptador de acoplamiento PMA-2. Quedan tres cables por conectar que probablemente lo ser?n durante la salida del pr?ximo 8 de febrero.

Para acabar su actividad extravehicular, el comandante retir? un parasol que ya no se utiliza sobre una caja de equipos en el adaptador que une el m?dulo Unity con el Zarya ruso. De regreso a la esclusa (20:25 UTC), cerraron la escotilla a las 20:33 UTC y descontaminaron sus trajes. Unos 16 minutos despu?s el m?dulo hab?a sido represurizado de nuevo.

Tras esta salida, Williams se ha convertido en la mujer astronauta que ha acumulado m?s tiempo fuera de una nave espacial, superando a Kathy Thornton.
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