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Viernes, 09 de febrero de 2007
Nuevas mediciones de caracter?sticas f?sicas en tres planetas de otros sistemas solares indican que sus temperaturas permanecen asombrosamente uniformes y muy elevadas, en sus caras diurna y nocturna, pese a que todo apunta a que dichas caras son siempre las mismas, con un d?a perpetuo en una y la oscuridad eterna en la otra. La raz?n, seg?n se cree, ser?a la acci?n de vientos supers?nicos que, a velocidades que podr?an llegar a los 14.000 kil?metros por hora, transportan de modo constante calor desde la cara diurna a la nocturna.

Los planetas, gigantes gaseosos de tama?o similar al de J?piter, fueron descubiertos en la ?ltima d?cada orbitando alrededor de estrellas de tama?o similar al Sol, a distancias no superiores a 8 millones de kil?metros de ellas, mucho menos que la existente entre Mercurio y nuestra estrella.

A los astr?nomos les intrigaba si los planetas de esta clase, orbitando tan cerca de sus estrellas pero orientados siempre con el mismo lado hacia su sol, mostrar?an diferencias fuertes de temperatura entre el lado diurno y el nocturno. En los tres planetas estudiados, las temperaturas parecen ser constantes, probablemente gracias a los colosales vientos que mezclan la atm?sfera a escala global.

"No estamos seguros de que se pueda descartar alguna diferencia de cierta importancia entre el d?a y la noche, pero parece poco probable que existan grandes contrastes, a juzgar por nuestras mediciones y por lo que sabemos acerca de tales sistemas", explica Eric Agol, profesor de astronom?a en la Universidad de Washington, y cient?fico principal de un proyecto mediante el telescopio espacial Spitzer encaminado a medir temperaturas de planetas de otros sistemas solares.

Agol y sus colegas Nicolas Cowan (Universidad de Washington) y David Charbonneau (del Centro para la Astrof?sica de la Universidad de Harvard y el Instituto Smithsoniano) analizaron la radiaci?n infrarroja en 8 puntos orbitales distintos, para cada planeta. Midieron el brillo t?rmico cuando las caras diurnas de los planetas daban a la Tierra, cuando las nocturnas hac?an lo mismo, y en varias fases intermedias. No detectaron variaciones de brillo infrarrojo en ninguno de los planetas, lo que sugiere que no existen grandes diferencias de temperatura entre las caras diurnas y las nocturnas.

Los planetas parecen tener una muy uniforme temperatura de unos 925 grados Celsius. Los tres planetas son 51 Pegasi, a unos 50 a?os-luz de nosotros, HD179949b a unos 100 a?os-luz, y HD209458b a unos 147.

Estos planetas presentan siempre la misma cara a sus respectivas estrellas debido probablemente a lo muy cerca que est?n de ellas. El efecto resultante de esa cercan?a es el mismo que ejerce la Tierra sobre la Luna, habi?ndose ralentizado la rotaci?n original de ?sta por culpa de la gravedad de nuestro planeta, hasta coincidir la rotaci?n con la traslaci?n y de ese modo presentarle siempre la misma cara a nuestro mundo. Esos planetas est?n tan cerca de sus estrellas que las fuerzas de "marea" estelar que soportan son terribles, varios miles de veces m?s que las que resiste la Tierra.
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