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Viernes, 16 de febrero de 2007
Un equipo de cient?ficos ha desarrollado un m?todo para determinar la influencia de pasadas erupciones volc?nicas sobre el clima y sobre la qu?mica de la atm?sfera superior, lo que va a ayudar a reducir significativamente la incertidumbre de los modelos acerca del futuro del cambio clim?tico.

Los investigadores, de la Universidad de California en San Diego (UCSD), el Centro Nacional Franc?s para la Investigaci?n Cient?fica (CNRS) y la Universidad de Grenoble en Francia, han constatado que la huella qu?mica de las cenizas expulsadas por las erupciones del pasado, revela a qu? altitud lleg? el material volc?nico y qu? reacciones qu?micas ocurrieron mientras se mantuvo en la atm?sfera. El trabajo es particularmente ?til en los tiempos que corren, porque el efecto de las part?culas atmosf?ricas, o aerosoles, lanzados a la atm?sfera por las actividades humanas, es un motivo de gran incertidumbre en los modelos sobre el cambio clim?tico.

"En las predicciones sobre el calentamiento global, la mayor fuente de error est? asociada con los aerosoles atmosf?ricos", explica Mark Thiemens, decano de la Divisi?n de Ciencias F?sicas y profesor de qu?mica y bioqu?mica en la UCSD. "Ahora por primera vez podemos explicar toda la qu?mica de esa clase que involucra a los sulfatos, lo que elimina las incertidumbres sobre c?mo se producen y transportan estas part?culas".

El m?todo, basado en mediciones de is?topos de azufre, fue desarrollado en el laboratorio de Thiemens.

Determinar la altura de una erupci?n volc?nica pasada proporciona una importante informaci?n sobre su impacto en el clima. Si el material volc?nico s?lo alcanza la baja atm?sfera, los efectos son relativamente locales y a corto plazo, porque el material es arrastrado hacia abajo por la lluvia. Las erupciones que llegan m?s alto, a la estratosfera, tienen una mayor influencia en el clima.

En la estratosfera, el di?xido de azufre que estaba originalmente en el magma, se oxida y forma gotas de ?cido sulf?rico. Esta capa de ?cido puede quedarse durante a?os en la estratosfera, porque no existe agua l?quida presente en esta parte de la atm?sfera. La capa act?a como un parasol, reflejando la luz del sol y por lo tanto reduciendo significativamente la temperatura a nivel del suelo durante muchos a?os.

Para distinguir las erupciones que alcanzaron la estratosfera de aquellas que no lo hicieron, los investigadores examinaron los is?topos de azufre de las ca?das de cenizas conservados en el hielo de la Ant?rtida. El material volc?nico fue llevado hasta all? por las corrientes de aire.

El azufre que sube hasta la estratosfera sobrepasa la capa de ozono y queda expuesto a las cortas longitudes de onda de la luz ultravioleta. La exposici?n a esos rayos crea una proporci?n ?nica de is?topos de azufre. Por consiguiente, analizando la presencia de is?topos de azufre en las deposiciones de cenizas volc?nicas, se puede averiguar si una erupci?n alcanz? o no la estratosfera.

No s?lo sus mediciones de is?topos coinciden con las observaciones atmosf?ricas, sino que los investigadores tambi?n pudieron distinguir la erupci?n del Pinatubo de la erupci?n del Cerro Hudson que ocurri? el mismo a?o.
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