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S?bado, 17 de febrero de 2007
Los bosques tropicales est?n entre las comunidades vegetales m?s diversas sobre la Tierra, y los cient?ficos han trabajado durante d?cadas para identificar los procesos evolutivos y ecol?gicos que los crearon y los mantienen. Una pregunta clave es si todas las especies de ?rboles son equivalentes en su uso de recursos (agua, luz y nutrientes), o si cada especie tiene su propio nicho particular. Un estudio a gran escala esclarece ahora algunos aspectos de este asunto. Indica que los nutrientes en el suelo pueden influir fuertemente sobre la distribuci?n de ?rboles en los bosques tropicales, m?s de lo que se cre?a.

Los resultados de este estudio contradicen la teor?a de que las distribuciones de ?rboles a escala local en un bosque reflejan simplemente los patrones de dispersi?n de las semillas.

El estudio evalu? tres lugares: dos bosques bajos, en Panam? central y en el este de Ecuador, y un bosque de monta?a en el sur de Colombia. Los investigadores registraron cada ?rbol y mapearon la distribuci?n de nutrientes en el suelo para un total de cien hect?reas en las zonas. El estudio incluy? 1.400 especies de ?rboles, y m?s de 500.000 ?rboles.

Los investigadores compararon los mapas de distribuci?n de 10 nutrientes esenciales para los vegetales en el suelo, con los mapas de especies de ?rboles de todos aquellos ejemplares cuyo di?metro superaba un cent?metro. Cada sitio era muy diferente, pero en cada uno los investigadores hallaron evidencia de que la composici?n del suelo influ?a significativamente sobre d?nde crec?an ciertas especies de ?rboles: la distribuci?n espacial de entre un 36 y un 51 por ciento de las especies mostr? una fuerte asociaci?n con las distribuciones de los nutrientes en el suelo.

Antes del estudio, los investigadores hab?an esperado encontrar alguna influencia de los nutrientes del suelo sobre la composici?n del bosque, pero los resultados fueron m?s pronunciados de lo que hab?an anticipado. El hecho de que casi la mitad de las especies muestren una asociaci?n con uno o m?s nutrientes es muy llamativo.

Las diferencias en los requerimientos de nutrientes entre los ?rboles pueden ayudar a explicar c?mo pueden coexistir tantas especies.

Aunque las plantas en los bosques templados influyen sobre los suelos a su alrededor (a trav?s de la extracci?n de nutrientes, la descomposici?n de restos del follaje y mediante el exudado de las ra?ces), en los bosques tropicales los vecindarios locales contienen tantas especies que la capacidad de especies individuales de influir sobre las propiedades de los suelos probablemente sea muy baja.

Los investigadores interpretan estas asociaciones planta-suelo como respuestas direccionales de los vegetales a las variaciones en las propiedades de los suelos.

La investigaci?n ha sido llevada a cabo por cient?ficos de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign, la Universidad Estatal de Louisiana, la Universidad de Cornell, el Servicio Estadounidense de Prospecci?n Geol?gica, el Instituto Smithsoniano de Investigaci?n Tropical (Panam?), la Universidad de Georgia, la Universidad Pontificia Cat?lica de Ecuador, el Instituto Alexander von Humboldt (de Colombia), y el Museo Field de Historia Natural en Chicago.
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