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Domingo, 18 de febrero de 2007
La correcta dataci?n de los f?siles es decisiva para comprender el curso de la evoluci?n humana. Una calavera humana descubierta unos 50 a?os atr?s cerca de la ciudad de Hofmeyr, en la provincia sudafricana de Eastern Cape, parece ser uno de esos f?siles fundamentales.

Un estudio llevado a cabo por un equipo internacional de cient?ficos ha determinado que dicho cr?neo tiene una edad de 36.000 a?os. Este f?sil constituye una corroboraci?n cr?tica de evidencias gen?ticas indicando que los humanos modernos tuvieron su origen en el ?frica subsahariana y emigraron alrededor de la ?poca de la que data el cr?neo, fuera de ?frica, para colonizar Eurasia.

La investigaci?n ha sido dirigida por Frederick Grine de los departamentos de Antropolog?a y Ciencias Anat?micas de la Universidad de Stony Brook en Nueva York.

"El cr?neo de Hofmeyr nos brinda las primeras claves para conocer la morfolog?a de esa poblaci?n del ?frica subsahariana, y constituye nuestro ancestro com?n m?s reciente, vengamos de donde vengamos", explica Grine.

Aunque la calavera fue descubierta hace m?s de medio siglo, s?lo se le dio importancia recientemente. Un nuevo enfoque en su dataci?n, a cargo de Richard Bailey y sus colegas de la Universidad de Oxford, todos miembros del equipo de Grine, les permiti? calcular mejor la edad del f?sil y ubicarlo unos 36.000 a?os atr?s, gracias a la medici?n de la cantidad de radiaci?n absorbida por los granos de arena que llenaban la cavidad cerebral del cr?neo. Este hallazgo viene a llenar un vac?o significativo en el registro de f?siles humanos del ?frica subsahariana en el periodo que va entre 15.000 y 70.000 a?os atr?s.

El campo de la paleontolog?a es conocido por sus fuertes debates, y uno de los m?s controvertidos durante a?os est? relacionado con el origen evolutivo de los humanos modernos. Varios estudios gen?ticos (particularmente aquellos sobre el ADN mitocondrial) de seres humanos vivos, indican que los humanos modernos evolucionaron en el ?frica subsahariana, y partieron de all? hace entre 65.000 y 25.000 a?os para colonizar Eurasia.

Sin embargo, otros estudios (generalmente sobre el ADN nuclear) se manifiestan en contra de este origen africano y su modelo de ?xodo. Seg?n los defensores de esta postura, grupos arcaicos no africanos, tales como los neandertales, hicieron contribuciones significativas al genoma de los humanos modernos en Eurasia. Hasta el momento, la carencia de f?siles humanos con la antig?edad apropiada procedentes del ?frica subsahariana, ha ocasionado que estos modelos gen?ticos opuestos sobre la evoluci?n humana no pudieran probarse con evidencias paleontol?gicas.

El cr?neo de Hofmeyr ha cambiado la situaci?n. La sorprendente similitud entre una calavera f?sil de la punta m?s sure?a de ?frica y cr?neos antiguos similares de Europa, concuerda con la teor?a gen?tica del origen africano, que predice que los humanos que habitaron Eurasia durante el Paleol?tico superior, podr?an hallarse en el ?frica subsahariana hace unos 36.000 a?os. Este cr?neo sudafricano brinda la primera evidencia f?sil que corrobora esta predicci?n.