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Lunes, 02 de abril de 2007
Un equipo de investigadores ha desarrollado un nuevo prototipo de motor que permite el lanzamiento de sat?lites utilizando menos combustible, abriendo as? el camino hacia misiones espaciales a grandes distancias, y hacia una mayor carga ?til en ?rbita, con menores costes de lanzamiento.

El eficiente motor para sat?lites consume un 40 por ciento menos de combustible, funcionando con energ?a solar mientras se encuentra en el espacio y regulando con gran precisi?n la velocidad de salida de los iones. Los sat?lites que para su lanzamiento emplean el motor, dise?ado en el Tecnol?gico de Georgia (Georgia Tech), pueden llevar m?s carga ?til gracias a la masa liberada por la menor cantidad de combustible necesario para el viaje hacia la ?rbita. O, si los ingenieros quisieran utilizar de otra manera la reducida carga de combustible, el sat?lite podr?a lanzarse con un coste m?s barato, usando un veh?culo de lanzamiento menor.

Las mejoras en el aprovechamiento del combustible tambi?n podr?an extender las capacidades de los sat?lites, al dotar a ?stos de mayor maniobrabilidad una vez en ?rbita, o permitirles operar como veh?culos de reabastecimiento o remolque.

El proyecto del Tecnol?gico de Georgia ha sido dirigido por Mitchell Walker, profesor en la Academia Daniel Guggenheim de Ingenier?a Aerospacial. El equipo del proyecto introdujo modificaciones experimentales significativas en uno de cinco motores de sat?lite donados por la compa??a Pratt & Whitney, conocido fabricante de motores de aviaci?n, para crear el prototipo final.

La clave para las mejoras del motor est? en la capacidad de aprovechar al m?ximo posible el uso de la potencia disponible, de un modo que se parece en ciertos aspectos al buen uso de la transmisi?n en un autom?vil. El motor de un cohete qu?mico tradicional funciona durante su trayecto hasta poner en ?rbita al sat?lite, de un modo comparable a la primera marcha en un autom?vil.

El nuevo motor del Tecnol?gico de Georgia permite que desde el Control de Tierra se ajuste la "marcha" a que est? operando el motor, bas?ndose en la necesidad inmediata de propulsi?n del sat?lite. Esto permite al motor quemar el combustible a plena capacidad s?lo durante los momentos cruciales y ahorrar as? una cantidad importante del mismo.

El motor del Tecnol?gico de Georgia opera con un sistema eficiente de propulsi?n por iones. Los ?tomos de xen?n (un gas noble) se inyectan en la c?mara de descarga. Los ?tomos se ionizan (son despojados de los electrones de su capa exterior), lo que forma iones de xen?n. Los electrones, de muy baja masa, son retenidos por el campo magn?tico, mientras los pesados iones se aceleran hacia fuera, al espacio, por un campo el?ctrico, propulsando el sat?lite a altas velocidades.

El significativo perfeccionamiento del Tecnol?gico de Georgia sobre los sistemas existentes de propulsi?n por xen?n, se debe a un nuevo dise?o de los campos el?ctricos y magn?ticos que ayuda al mejor control de las part?culas que son expelidas. Desde el Control en Tierra es posible entonces ejercer este control de manera remota para ahorrar combustible.