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Lunes, 21 de mayo de 2007
Seg?n un estudio reciente, la combusti?n del etanol en veh?culos entra?a peligros que ponen en entredicho la conveniencia de sustituir gasolina por este producto.

El etanol es ampliamente recomendado como un combustible limpio, amigable con el medio ambiente. Pero si cada veh?culo en Estados Unidos funcionara con un combustible cuyo componente mayoritario fuera el etanol, en vez de usar la gasolina, el n?mero de muertes y hospitalizaciones relacionadas con afecciones respiratorias probablemente se incrementar?a, seg?n un nuevo estudio conducido por el experto en ciencias de la atm?sfera Mark Z. Jacobson, profesor de ingenier?a civil y ambiental en la Universidad de Stanford.

"El etanol est? siendo promovido como un combustible limpio y renovable que podr? reducir el calentamiento global y la contaminaci?n del aire" explica Jacobson. "Pero nuestros resultados muestran que una mezcla rica en etanol posee un riesgo igual o mayor para la salud p?blica que la gasolina, la cual ya causa un significativo da?o a la salud".

En el estudio, Jacobson emple? un sofisticado modelo inform?tico para simular la calidad del aire en el a?o 2020, ?poca para la que se espera que los veh?culos alimentados con etanol est?n ampliamente presentes en Estados Unidos.

"Los productos qu?micos que salen de un tubo de escape est?n afectados por una amplia gama de factores, incluyendo reacciones qu?micas, temperatura, radiaci?n solar, nubosidad, el viento y las precipitaciones", explica. "Adem?s, los efectos generales sobre la salud dependen de la exposici?n a estos productos aerotransportados, que var?a de una regi?n a otra. Nuestro estudio es el primero sobre el etanol que toma en cuenta la distribuci?n de la poblaci?n y las complejas interacciones medioambientales".

En el experimento, Jacobson ejecut? una serie de pruebas simulando las condiciones atmosf?ricas a lo largo y ancho de Estados Unidos en el 2020, con especial atenci?n a Los ?ngeles, ya que el aire de esta zona ha sido hist?ricamente el m?s contaminado de la naci?n, por lo que constituye el ?rea de prueba de pr?cticamente todas las regulaciones medioambientales sobre la contaminaci?n atmosf?rica, y es adem?s el hogar de cerca del 6 por ciento de la poblaci?n de este pa?s, todo lo cual hace de la ciudad un lugar id?neo para un estudio m?s detallado.

Jacobson program? el ordenador para que efectuase simulaciones de la calidad del aire comparando dos futuros escenarios: la flota vehicular (es decir, todos los autom?viles, camiones, motocicletas, etc., de Estados Unidos) alimentada con gasolina, versus la misma flota alimentada con E85, una popular mezcla con un 85 por ciento de etanol y un 15 por ciento de gasolina. Los resultados de las simulaciones fueron estremecedores:

"Encontramos que los veh?culos alimentados con E85 reducen los niveles atmosf?ricos de dos carcin?genos, el benceno y el butadieno, pero aumentan los niveles de otros dos compuestos tambi?n carcin?genos, el formaldeh?do y el acetaldeh?do", explica Jacobson. "Como resultado, las tasas de c?ncer para el E85 probablemente sean similares a las de la gasolina. Sin embargo, en algunas partes del pa?s, el E85 elev? significativamente el ozono troposf?rico, un ingrediente importante del smog".

Inhalar ozono, incluso en bajas concentraciones, puede hacer decrecer la capacidad pulmonar, inflamar el tejido pulmonar, empeorar el asma y afectar al sistema inmunol?gico del cuerpo, tal como se?ala la Agencia de Protecci?n Ambiental. La Organizaci?n Mundial de la Salud estima que 800.000 personas mueren cada a?o debido al ozono y a otros productos qu?micos presentes en el smog.