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S?bado, 18 de agosto de 2007
Los estanques del Alto ?rtico, la fuente m?s com?n de agua superficial en muchas regiones polares, est?n comenzando a evaporarse debido al cambio clim?tico global, seg?n dos destacados cient?ficos medioambientales de Canad?.

?sta es la alarmante conclusi?n del bi?logo John Smol, profesor en la Queen's University y Director de Investigaciones sobre el Cambio Medioambiental, y Marianne Douglas, profesora de ciencias atmosf?ricas y de la tierra, y directora del Instituto Circumpolar Canadiense en la Universidad de Alberta.

Desde 1983, Smol y Douglas han estado tomando con regularidad muestras de la calidad del agua y la biolog?a de aproximadamente 40 estanques en el Cabo Herschel, en la zona centro-este de la Isla de Ellesmere en el ?rtico canadiense. Los ecosistemas polares como estos son muy sensibles a los efectos de los cambios clim?ticos y medioambientales. En muchos aspectos, son como los "canarios de los mineros" del planeta, y est?n mostrando las primeras se?ales de alarma.

Pese a todo, este nuevo descubrimiento de los investigadores canadienses ha dejado sorprendidos incluso a ellos mismos. En los a?os noventa, se alarmaron cuando empezaron a reconocer los s?ntomas de una tendencia hacia la disminuci?n de niveles del agua, as? como cambios en la qu?mica de ?sta. Cuando llegaron para comenzar su trabajo de campo en julio del 2006 (el a?o m?s caluroso registrado hasta ahora para esa porci?n del ?rtico), se encontraron con que algunos de los estanques que contuvieron masas de agua permanentes durante milenios, estaban secos, mientras que otros ten?an dr?sticamente reducidos sus niveles de agua.

Al tiempo que supervisaban los estanques durante 24 a?os, los investigadores tambi?n han ido reconstruyendo las tendencias ecol?gicas durante los ?ltimos milenios en algunos de los estanques, aplicando t?cnicas paleoecol?gicas. En un art?culo publicado en la revista Science en 1994, demostraron que los estanques existieron durante milenios, pero que al comenzar el siglo XIX sufrieron marcados cambios ecol?gicos, que concuerdan con el calentamiento.

Mientras que algunos lagos sub?rticos han desaparecido en fechas recientes porque el permafrost que formaba una barrera b?sicamente impermeable se ha fundido, ?ste no es el caso aqu?. En vez de eso, los estanques del Alto ?rtico se est?n evaporando, por causa directa del calentamiento. Midiendo los cambios en la calidad de agua durante su ventana de muestreo de 24 a?os, han demostrado que la concentraci?n de sales ha ido en aumento.

Lo observado por los investigadores en estos estanques es similar a una olla de sopa puesta a cocer a fuego lento. La sopa disminuir? lentamente su volumen y se har? m?s y m?s salada al evaporarse el agua y permanecer la sal. El mismo proceso est? sucediendo con los estanques del Cabo Herschel. Los niveles de agua est?n disminuyendo con la evaporaci?n debida al calentamiento, y las sales se han concentrado m?s en el agua restante.

Otro hallazgo perturbador fue la sequ?a de los humedales circundantes. En los a?os ochenta, varias zonas de su regi?n de estudio se caracterizaban por los humedales saturados de agua. En el 2006, algunos de ellos se hab?an secado en una magnitud tal que podr?an incendiarse f?cilmente con el mero uso de un encendedor. "Las consecuencias ecol?gicas de transformar humedales como estos, haci?ndolos pasar de ser sumideros de carbono a convertirse en potenciales fuentes de carbono, son aterradoras", alertan los autores del estudio.
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