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Martes, 09 de octubre de 2007
?Alguna vez ha derramado su bebida en una aerol?nea debido a la turbulencia? Investigadores en ambos lados del Atl?ntico est?n encontrando nuevas maneras de entender el fen?meno, tanto en la atm?sfera de la Tierra como en la de Tit?n, una de las lunas de Saturno, ayudados por datos recogidos en la misi?n espacial Cassini-Huygens.


"Exactamente los mismos procesos f?sicos est?n ocurriendo en Tit?n y en la Tierra, aunque bajo condiciones interesantemente diferentes", destaca el cient?fico planetario Ralph Lorenz, del Laboratorio de F?sica Aplicada de la Universidad Johns Hopkins. "Los cient?ficos que estudian la Tierra y los que estudian otros planetas, pueden lograr nuevos hallazgos en sus respectivos campos de estudio, si trabajan juntos".

La turbulencia es un proceso importante en nuestro tiempo atmosf?rico, y puede ser algo m?s que un inconveniente; se han producido muchas lesiones en los vuelos comerciales debido a turbulencias.

Giles Harrison, un f?sico atmosf?rico en el Departamento de Meteorolog?a en la Universidad de Reading, Reino Unido, ide? una manera barata de medir los efectos de la turbulencia usando globos sonda. El instrumento principal a ser embarcado en los globos destinados a esa misi?n mide el campo magn?tico de la Tierra para detectar el movimiento turbulento. En un estudio publicado, se mostr?, usando el campo magn?tico estable terrestre como referencia, que los cambios magn?ticos medidos en el globo sonda proven?an de los movimientos dentro de nubes.

Lorenz encontr? que los resultados de Harrison eran la clave para interpretar los datos de la sonda Huygens, que descendi? en paraca?das a trav?s de la atm?sfera de Tit?n en enero del 2005. El instrumental cient?fico embarcado a bordo de la Huygens incluy? sensores de inclinaci?n que midieron movimientos de la sonda durante su descenso. Estos sensores de inclinaci?n act?an de modo parecido a una bebida en un vaso. Cualquier leve inclinaci?n del vaso resulta obvia en el desplazamiento de la masa de l?quido. Pero a medida que la sonda ca?a a gran velocidad sobre Tit?n, sufri? los efectos de muchas turbulencias.

Conociendo la firma particular de la turbulencia inducida por nubes en los datos del globo sonda de Harrison en la Tierra, donde un radar meteorol?gico cercano pod?a documentar lo que estaba causando la turbulencia, Lorenz pudo encontrar esa se?al en Tit?n, a pesar de las turbulencias desencadenadas durante el descenso del Huygens.

Contando con esa informaci?n, Lorenz encontr? que durante un per?odo de 20 minutos en el descenso de 2 horas y media de la Huygens, a una altitud de unos 20 kil?metros, la sonda fue afectada por ese tipo de turbulencia interna de las nubes.

Habiendo experimentado con la instrumentaci?n en modelos peque?os, para entender la din?mica de veh?culos aerospaciales como la sonda, Lorenz estaba familiarizado con los sensores que Harrison emple?. Su an?lisis ayud? a identificar una capa de nubes turbulenta en la atm?sfera de Tit?n, un resultado significativo para la investigaci?n de la meteorolog?a de esta luna. En el proceso, tambi?n encontr? una manera de mejorar la eficacia de los sensores magn?ticos de Harrison en el globo sonda, simplemente cambiando su orientaci?n.

"Fuimos a Tit?n para aprender sobre ese cuerpo misterioso y su atm?sfera; es agradable que haya lecciones ?tiles de Tit?n que puedan aplicarse aqu? en la Tierra", reflexiona Lorenz.
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