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Mi?rcoles, 10 de octubre de 2007
Bi?logos de la Universidad de Harvard han identificado restos fosilizados de una antigua abeja que trasladaba polen, como el primer indicio de orqu?deas en el registro f?sil, un hallazgo que sugiere que las orqu?deas son tan antiguas como para haber coexistido con los dinosaurios. Su an?lisis indica que las orqu?deas aparecieron hace entre 76 y 84 millones de a?os aproximadamente, una fecha muy anterior a lo que muchos cient?ficos hab?an estimado previamente.
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La extinta abeja analizada, preservada en ?mbar con una pelotita de polen de orqu?deas en su espalda, representa una valiosa evidencia directa de polinizaci?n en el registro f?sil.

Desde los tiempos de Darwin, los bi?logos evolucionistas han estado fascinados con las espectaculares adaptaciones de las orqu?deas a la polinizaci?n por medio de los insectos. Pero aunque las orqu?deas son la m?s grande y m?s diversa familia de plantas en nuestro planeta, han estado ausentes del registro f?sil.

El registro f?sil carece de evidencias sobre las orqu?deas porque florecen con poca frecuencia, y muchas est?n concentradas en las ?reas tropicales donde el calor y la humedad impiden la mayor?a de veces la fosilizaci?n. Su polen es dispersado s?lo por los animales, no por el viento, y se desintegra en contacto con el ?cido empleado para extraer el polen de rocas.

El ambiguo registro f?sil de las orqu?deas ha alimentado un extenso debate acerca de su edad, con varios sectores cient?ficos asignando a la familia edades que oscilan entre 26 y 112 millones de a?os. Quienes defienden la edad menor generalmente apuntan a la falta de evidencias significativas en el registro f?sil como una prueba de la "juventud" de la familia, adem?s de la necesidad altamente especializada en sus flores de la existencia bien desarrollada de insectos polinizadores para su subsistencia.

Quienes defienden una mayor edad para las orqu?deas suelen esgrimir su amplia distribuci?n por numerosas partes del mundo, su cercano nexo evolutivo con la bastante antigua familia de los esp?rragos, y su extraordinaria diversidad: Entre 20.000 y 30.000 especies bien representadas, por lo que estas ostentosas plantas comprenden el 8 por ciento de todas las especies con flores conocidas en nuestro planeta.

Aplicando el m?todo del reloj molecular, los cient?ficos tambi?n estimaron la edad de las principales ramas dentro de la familia de las orqu?deas. Para su sorpresa, encontraron que algunos grupos de orqu?deas modernas, incluyendo el muy apreciado g?nero Vanilla (de donde se extrae la deliciosa esencia de vainilla, muy conocida en cocinas de todo el mundo), evolucionaron en una fase muy temprana del surgimiento de esta familia vegetal.