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Mi?rcoles, 17 de octubre de 2007
Astr?nomos del Instituto Tecnol?gico de California (Caltech) y de la Universidad de Cambridge han desarrollado una nueva c?mara que produce, desde la Tierra, fotos de estrellas y nebulosas mucho m?s detalladas que las conseguidas por el Telescopio Espacial Hubble.

Hasta ahora, las im?genes de los telescopios instalados en la Tierra han sido invariablemente borrosas a causa de nuestra atm?sfera. Los astr?nomos han desarrollado una t?cnica, conocida como ?ptica adaptativa, para corregir este efecto distorsionador, pero hasta ahora s?lo ha funcionado con ?xito en el infrarrojo. Sin embargo, una nueva c?mara de gran velocidad y libre de "ruido" ha sido desarrollada en el Instituto de Astronom?a de Cambridge. Esta c?mara, cuando es utilizada con el sistema de ?ptica Adaptativa para el infrarrojo del Observatorio de Monte Palomar, permite lograr im?genes de muy alta definici?n en la luz visible com?n.

La c?mara funciona grabando las im?genes parcialmente corregidas por la ?ptica adaptativa, en alta velocidad (20 cuadros por segundo o m?s). El software verifica entonces cada imagen para determinar cu?les son las de mejor definici?n. Muchas est?n notablemente distorsionadas por la atm?sfera, pero un peque?o porcentaje de ellas no lo est?. ?stas se combinan para producir la imagen final de alta resoluci?n que los astr?nomos quieren.

Este trabajo se llev? a cabo en el Telescopio Hale de 5,1 metros en Monte Palomar. Como todos los dem?s telescopios instalados en la Tierra, las im?genes que normalmente se producen all? suelen ser 10 veces menos detalladas que las del Telescopio Espacial Hubble. El sistema de ?ptica adaptativa usado en Monte Palomar produce im?genes extraordinarias en el infrarrojo, pero, hasta ahora, sus im?genes en luz visible han sido notablemente m?s pobres que las del Hubble. Con la nueva c?mara, los astr?nomos han conseguido obtener im?genes el doble de precisas que las producidas por este ?ltimo, sin duda un logro notable.

Estas im?genes son, hasta el momento, las de mejor definici?n obtenidas de manera directa con luz visible, desde la Tierra o el espacio. El sistema funcion? a?n mejor que lo esperado por los investigadores.

La mayor?a de los objetos astron?micos de inter?s est? tan lejos que los astr?nomos deben superar muchos obst?culos para poder ver cada nuevo detalle de tales cuerpos. Las nuevas fotos del c?mulo estelar globular M13, localizado a 25.000 a?os luz de distancia, son lo bastante precisas para que los astr?nomos sean capaces de distinguir con una separaci?n tan peque?a como de un d?a-luz las estrellas visibles que lo componen.

Los astr?nomos tambi?n observaron detalles muy sutiles en objetos tales como la Nebulosa Ojo de Gato (NGC 6543). ?sta se encuentra ocho veces m?s cerca de la Tierra que M13, lo que permite que con la nueva c?mara se aprecien filamentos de hasta tan s?lo unas horas-luz.
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