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Jueves, 18 de octubre de 2007
Tras las leyendas de los marineros sobre batallas aterradoras entre cachalotes y calamares gigantes, yace un profundo interrogante sobre la evoluci?n: ?C?mo desarrollaron las ballenas los sonares submarinos necesarios para perseguir y atrapar a los calamares en las oscuras profundidades del mar? Una investigaci?n parece haber desvelado el enigma.

Dos bi?logos especializados en evoluci?n, de la Universidad de California en Berkeley, explican que las ballenas consiguieron sus sonares de la misma manera en que los murci?lagos desarrollaron los suyos para perseguir a los insectos que volaban en la oscuridad. Las ballenas dentadas desarrollaron inicialmente sus sonares para perseguir a calamares nadando en la superficie durante la noche.

Debido a que los calamares migran a aguas m?s profundas y oscuras durante el d?a, las ballenas dentadas finalmente perfeccionaron un sistema muy potente de ecolocalizaci?n que les permite seguir al calamar en su descenso hacia ese h?bitat, "el frigor?fico de las profundidades, donde el alimento est? disponible, en cualquier momento del d?a o de la noche durante toda la semana", como lo describe el bi?logo evolutivo David Lindberg, quien ha llevado a cabo el estudio junto con Nick Pyenson.

Todas las ballenas dentadas emplean la ecolocalizaci?n. Muchas especies bucean m?s all? de los 200 metros de profundidad, donde la luz solar se extingue dejando paso a la oscuridad. La mayor de las ballenas dentadas, el cachalote, crece hasta 18 metros de largo y bucea hasta 3.000 metros de profundidad en su b?squeda de calamares.

Las primeras ballenas entraron en el mar procedentes de la tierra unos 45 millones de a?os atr?s, y, aparentemente, no pose?an ecolocalizaci?n.

Los primeros indicios de esta capacidad aparecieron hace unos 32 millones de a?os, una ?poca, en la que, presumiblemente, las ballenas ya se hab?an esparcido por todos los oc?anos.

Pero, ?c?mo supieron las ballenas que exist?a una gran fuente de alimento en las oscuras profundidades? ?Cu?les fueron los pasos intermedios evolutivos que las llevaron a buscar comida ah? abajo?

En la ?poca en la que las ballenas desarrollaron los biosonares, los nautiloides eran muy abundantes en los oc?anos. Lindberg y Pyenson sugieren que las ballenas primero se las arreglaron para seguir a estos animales de concha dura en la superficie durante la noche, haciendo rebotar sobre ?stos los sonidos que ellas emit?an. Esto les daba una ventaja sobre las ballenas que s?lo se val?an de la luz de la luna o de las estrellas. Esto habr?a predispuesto a las ballenas a seguir a los cefal?podos en su migraci?n diurna hacia las profundidades oscuras.

Al pasar los milenios, las especies de cefal?podos en general, y espec?ficamente las especies de cefal?podos con conchas, disminuyeron al aumentar las especies de ballenas. Esto fue causado posiblemente por la depredaci?n llevada a cabo por las ballenas. Luego, hace unos 10 millones de a?os, las ballenas con su depredaci?n al parecer ahuyentaron a los nautiloides de mar abierto hacia los arrecifes protegidos. El descenso en la diversidad de nautiloides obligar?a a las ballenas a perfeccionar su sonar para cazar calamares, de cuerpo blando, durante su migraci?n hacia las profundidades.

Las ballenas no necesitaban un sistema de sonar muy sofisticado para seguir a los nautiloides, gracias a la f?cil detecci?n de las conchas duras de esas criaturas. Fue s?lo despu?s cuando desarrollaron un sistema complejo con una mejor resoluci?n, para capturar a los calamares, de cuerpo blando.

Las ballenas y los murci?lagos son ejemplos notables de una evoluci?n convergente para sacar provecho de fuentes no explotadas de alimento.
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