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Lunes, 22 de octubre de 2007
Se ha conseguido observar por primera vez ne?n en discos de polvo y gas que se arremolinan alrededor de estrellas semejantes al Sol. El ne?n podr?a mostrar qu? estrellas retienen sus discos de polvo y gas necesarios para formar planetas, y cu?les podr?an haberlos formado ya.

"Cuando vi el ne?n, no pod?a creerlo. Simplemente qued? asombrada", confiesa la astr?noma Ilaria Pascucci, del Observatorio Steward de la Universidad de Arizona. "No esper?bamos ver ne?n alrededor de estrellas de poca masa como nuestro Sol".

Los astr?nomos se han valido durante a?os del ne?n ionizado para estudiar la formaci?n de las estrellas masivas, novas y n?cleos gal?cticos, lugares todos donde el entorno es de altas energ?as y de condiciones muy severas, as? que fue una sorpresa encontrar esta emisi?n de ne?n desde estrellas como el Sol y capaces de llegar a tener planetas a su alrededor. El ne?n podr?a resultar ser un marcador importante del gas remanente en los discos que orbitan a algunas estrellas.

El ne?n, un gas normalmente utilizado en los letreros luminosos publicitarios al aire libre desde la d?cada de 1920, es uno de los pocos elementos qu?micos que no reaccionan qu?micamente para formar mol?culas. No hay mucho ne?n en la atm?sfera de la Tierra, s?lo aproximadamente 18 partes por mill?n. Ni es abundante en el gas que gira alrededor de las estrellas.

Pero cuando un ?tomo de ne?n absorbe rayos X de alta energ?a o luz ultravioleta, se ioniza, o sea, se carga el?ctricamente y emite luz infrarroja de una longitud de onda espec?fica. El Telescopio Espacial Spitzer vio la l?nea espectral de 12,8 micras, una de las firmas infrarrojas del ne?n.

As?, aunque el ne?n no es un gas abundante, es puro e irradia luz infrarroja en una longitud de onda espec?fica cuando se ioniza, haci?ndolo ?til para rastrear la formaci?n de planetas.

La mayor parte del disco de gas que rodea a una estrella es barrido por ella misma. Gran parte del gas restante se pone tan caliente y adquiere tanta energ?a que se "fotoevapora", o escapa al poderoso sistema gravitatorio de la estrella y se dispersa en el espacio. Los cient?ficos sospechan que si una gran parte del gas se fotoevapora demasiado r?pido, la estrella pierde su oportunidad para formar planetas gigantes gaseosos.

Los cient?ficos creen que los planetas se forman cuando las part?culas de polvo en el disco alrededor de una estrella se empiezan a aglomerar y contin?an creciendo y agrup?ndose en un proceso de acreci?n durante millones de a?os. Algunos de estos ladrillos planetarios se unen entre s?, creando los futuros planetas rocosos como la Tierra, o los n?cleos de los planetas gigantes gaseosos como J?piter. Los n?cleos planetarios m?s grandes, ejercen mayor gravedad. Si un n?cleo llega a tener la masa suficiente, su gravedad se hace tan poderosa que atrae gas del disco protoplanetario, creando una atm?sfera.
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