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Jueves, 25 de octubre de 2007
Grandes trozos de una luna destrozada hace mucho tiempo, tal vez por un cometa, han sido detectados en el anillo exterior de Saturno, lo que arroja luz sobre la formaci?n de los anillos del planeta, informaron el mi?rcoles un grupo de cient?ficos.

Una c?mara de la nave espacial Cassini de la NASA divis? estelas delante y detr?s de esos fragmentos, donde otros materiales de los anillos se han visto afectados por las fuerzas gravitacionales ejercidas por los trozos, indicaron los cient?ficos.

Los anillos que rodean Saturno son uno de los rasgos m?s impresionantes del sistema solar. Los otros planetas gaseosos del sistema solar - J?piter, Urano y Neptuno - tambi?n cuentan con anillos, pero no son tan espectaculares.

Los cient?ficos calificaron de "lunas diminutas" a los fragmentos vistos en el anillo exterior de Saturno. No fueron observados directamente por Cassini, pero los cient?ficos dedujeron su existencia debido a ocho estelas con forma de h?lice.

Aparentemente, algunos de los fragmentos son tan grandes como estadios deportivos, explicaron los cient?ficos.

"Probablemente existi? una luna de al menos 32 kil?metros de di?metro o m?s grande orbitando en ese lugar", dijo uno de los investigadores, Miodrag Sremcevic del Boulder's Laboratory for Atmospheric and Space Physics de la University of Colorado, en una entrevista telef?nica.

"Y esa luna tuvo el desafortunado destino de ser golpeada por un gran meteorito o cometa y fue destruida. Lo que vemos ahora son los fragmentos de esa luna", explic? Sremcevic, cuyos descubrimientos aparecen en la revista Nature.

Los hallazgos representan la primera evidencia de un cintur?n de "lunas diminutas" en los anillos de Saturno, seg?n Sremcevic.

La luna m?s cercana a Saturno, Pan, es aproximadamente del mismo tama?o de la luna destruida, indic? Sremcevic. La colisi?n que la destroz? pudo haber tenido lugar hace 100 millones de a?os.

Existe un debate cient?fico sobre el origen de los anillos de Saturno. Estos hallazgos apoyan la idea de que el material que los compone son desechos de colisiones que involucraron lunas que orbitaban el planeta, que se extendieron con el tiempo, dijo Nicole Albers, otra investigadora de la University of Colorado que trabajo en el estudio.

"Esta es otra pieza del puzzle", se?al? Albers.

Otra teor?a sostiene que los anillos se formaron al mismo tiempo que Saturno y que son del mismo material que form? al segundo planeta m?s grande del sistema solar.
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