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Viernes, 26 de octubre de 2007
La nave espacial estadounidense Discovery, con siete astronautas a bordo, se acopl? a la Estaci?n Espacial Internacional (EEI) este jueves para iniciar la m?s ambiciosa misi?n de construcci?n en la base orbital, crucial para futuros viajes tripulados a Marte.

Este acoplamiento marca un hito a 50 a?os del comienzo de la conquista del espacio, ya que las dos naves en ?rbita est?n comandadas por primera vez por mujeres: Pam Melroy y Peggy Whitson, comandantes respectivas del Discovery y de la EEI.

La nave se acopl? a las 14H40, a 343 km sobre la Tierra y despu?s de un viaje espacial de 48 horas. El transbordador fue lanzado de Florida (sudeste de Estados Unidos) el martes.

El acople del Discovery y la EEI, que tienen una masa, respectivamente, de 100 y 280 toneladas, se llev? a cabo siguiendo una coreograf?a orbital muy precisa y delicada, para mantener una perfecta alineaci?n entre ambas naves espaciales.

El transbordador desaceler? a 3 cm por segundo, velocidad que alcanz? en su acercamiento final. En esa etapa la nave ya no era manejada por un piloto autom?tico sino por la comandante Melroy, segunda mujer en la historia de la NASA en comandar una nave espacial.

Unos minutos antes una campana son? en la EEI. Era la se?al de bienvenida, seg?n una antigua tradici?n que viene de la Marina. Las compuertas que separan ambas naves se abrieron dos horas despu?s (16H39), el tiempo requerido para verificar la densidad del aire.

Peggy Whitson, al frente de la expedici?n 16 de la EEI, recibi? a Pam Melroy con un caluroso abrazo antes de hacer lo mismo con los otros seis astronautas de la nave. Luego, la tripulaci?n del Discovery se reuni? con los dem?s ocupantes de la EEI, el ruso Iouri Malenchenko y el estadounidense Clayton Anderson, quien ser? reemplazado por Daniel Tani.

Antes de acoplarse, Melroy hab?a efectuado una pirueta al orbitar avanzando perpendicularmente al eje de la EEI. La maniobra de nueve minutos permiti? a los tripulantes de la estaci?n espacial tomar numerosas instant?neas del vientre de la nave para poder detectar eventuales da?os en los paneles del escudo t?rmico.

Al menos seis pedazos de espuma aislante se desprendieron del tanque externo despu?s del lanzamiento del martes, pero en un momento del ascenso en el que ya no representaban riesgo alguno, seg?n los responsables de la NASA. Hasta el momento "no vale la pena realizar una inspecci?n dirigida ya que existen muchos datos para analizar", indic? Rick Laborde, director de vuelo de la nave.

El principal objetivo de la misi?n del Discovery, iniciada esta semana, es el traslado a la Estaci?n Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en ingl?s) del m?dulo Harmony, un grueso tubo de aluminio presurizado de 14,3 toneladas y fabricaci?n italiana que permitir? unir los laboratorios Columbus (italiano) y Kibo (japon?s) a la estaci?n orbital, d?ndole su forma casi definitiva. Los astronautas tambi?n mover?n un brazo robotizado (llamado P6) de 16 toneladas y 20 metros de largo que se llev? a la EEI en el a?o 2000.

Una vez transferida, P6 permitir? desplegar una tercera antena solar de las cuatro previstas, lo que incrementar? la producci?n el?ctrica de la estaci?n.

Las tareas requerir?n un n?mero r?cord de salidas orbitales de m?s de 30 horas en total y ser?n realizadas en equipos de a dos. La primera est? prevista para el viernes a partir de las 12H28. Generalmente, los astronautas efect?an tres misiones orbitales por misi?n. El n?mero de actividades programadas para una sola misi?n es "fenomenal" indic? este jueves Kirk Shireman, director adjunto de la EEI.
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