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Domingo, 04 de noviembre de 2007
Todo apunta a que los neandertales ten?an el cabello entre rubio y rojizo -la tonalidad exacta no puede saberse- y la piel clara, seg?n un art?culo publicado por la revista Science.

Las conclusiones se basan en la recuperaci?n en neandertales de un gen - el MC1R o receptor 1 de la melanocortina - que es clave en la determinaci?n del color del cabello y de la piel. En concreto, se ha descubierto una variante en este gen que no se encuentra en los humanos modernos y que modifica la prote?na resultante de una forma parecida a las variantes que provocan que algunos europeos actuales tengan el pelo rojo. Se trata de un primer cambio gen?tico funcional que se encuentra entre humanos modernos y neandertales que ha permitido conocer un rasgo f?sico externo de esta especie humana extinguida.

Los principales autores del estudio son Carles Lalueza-Fox (Dept. Biolog?a Animal UB) y Holger R?mpler (Universidad de Leipzig) y participan tambi?n Javier Fortea y Marco de la Rasilla (Universidad de Oviedo), Antonio Rosas (Museo Nacional de Ciencias Naturales MNCN-CSIC), Jaume Bertranpetit de la Unidad de Biolog?a Evolutiva (CEXS-UPF) y otros expertos del Instituto Max Planck de Leipzig y las Universidades Siena y de Florencia (Italia), entre otros.

El receptor 1 de la melanocortina o MC1R es una prote?na que se encuentra en la membrana de los melanocitos, que son las c?lulas que fabrican la melanina, el pigmento que tenemos en la piel, en el iris de los ojos y en los fol?culos pilosos. Hay dos tipos de melanina, la eumelanina (de color marr?n oscuro) y la feomelanina (de color rojizo). La MC1R regula la s?ntesis de uno u otro o pigmento mediante la interacci?n con otra prote?na, que es la hormona estimuladora de los melanocitos o MSH. Hay varias mutaciones descritas en poblaciones europeas que conllevan que la MC1R resultante no interaccione correctamente con la MSH y esto determina la s?ntesis exclusiva de feomelanina: estos individuos son pelirrojos y tienen la piel muy clara y con pecas. En poblaciones africanas, que est?n sometidas a una fuerte radiaci?n solar por razones geogr?ficas, la selecci?n natural elimina la aparici?n de variantes que provoquen estas ca?das de funci?n. En cambio, permite que se acumulen en las poblaciones europeas, cuyos antepasados llegaron de ?frica hace unos 50.000 a?os.

El equipo cient?fico part?a de la hip?tesis que los neandertales, provenientes originalmente de climas ecuatoriales hace al menos medio mill?n de a?os, deber?an haber experimentado un proceso similar al de los europeos en este gen. Sin embargo, las mutaciones que se hubieran podido producir habr?an sido distintas. Por ello, recuperaron un peque?o fragmento del gen en dos muestras neandertales, procedentes de los yacimientos italianos de Monti Lessini (Italia) y del yacimiento asturiano de El Sidr?n (Espa?a), y encontraron en ambos individuos una variante no descrita en humanos modernos que provoca un cambio de amino?cido en la prote?na.

Seg?n el investigador principal, Carles Lalueza-Fox, "probablemente es uno de los casos de buena suerte m?s espectaculares de la biolog?a evolutiva reciente: encontrar a la primera un cambio funcional entre neandertales y humanos modernos, cuando se ha calculado que quiz?s habr? ?nicamente un mill?n en todo el genoma. Es como encontrar una aguja en un pajar gen?mico".

Pero el hecho que haya un cambio en el MC1R no implica necesariamente que ?ste altere su funci?n. Para investigarlo, los cient?ficos del Instituto Max Planck de Leipzig que colaboran en el estudio introdujeron el gen MC1R con la variante neandertal en c?lulas pigmentarias en placas de cultivo y las hicieron interaccionar in vitro con la otra prote?na, la MSH. Pudieron constatar una ca?da en su grado de interacci?n parecida a la que se observa con las variantes "pelirrojas" actuales. Es decir, que el cambio encontrado afecta al papel de la prote?na en la regulaci?n pigmentaria y hace que se sintetice b?sicamente feomelanina (el pigmento rojizo). Habr?a pues neandertales pelirrojos y esto constituye adem?s un ejemplo sorprendente de evoluci?n convergente en humanos modernos y neandertales. Con este tipo de estudios, se est?n empezando a conocer rasgos f?sicos externos de los neandertales que nunca se encontraran en el registro f?sil y esto representa, por lo tanto, una revoluci?n conceptual en el estudio de la evoluci?n humana. (U. Barcelona)