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Lunes, 05 de noviembre de 2007
Unos cient?ficos han encontrado rastros de ox?geno que aparecieron en la atm?sfera terrestre de 50 a 100 millones de a?os antes de la ?poca m?s antigua de la que se ten?a conocimiento sobre su presencia, antes de lo que los ge?logos llaman el Gran Evento de Oxidaci?n.

Este acontecimiento sucedi? hace entre unos 2.300 y 2.400 millones de a?os, cuando la mayor?a de los geocient?ficos piensan que el ox?geno atmosf?rico se increment? de manera abrupta (para la lentitud t?pica del tiempo geol?gico) desde niveles muy bajos. La cantidad de ox?geno antes de ese momento no se conoc?a con certeza.

Analizando capas de roca sedimentaria en una muestra de un kil?metro de largo en Australia Occidental, los investigadores han descubierto evidencia de que una cantidad peque?a pero significativa de ox?geno estaba presente en los oc?anos y posiblemente en la atm?sfera de la Tierra hace 2.500 millones de a?os.

Los datos tambi?n sugieren que el ox?geno era casi imperceptible justo antes de ese punto de la historia del planeta.

Ariel Anbar, un biogeoqu?mico en la Universidad Estatal de Arizona en Tempe, dirigi? uno de los equipos de investigadores y particip? en otro equipo dirigido por Alan Jay Kaufman, geoqu?mico en la Universidad de Maryland en College Park. Los investigadores analizaron un n?cleo buscando indicadores geoqu?micos y biol?gicos que representan el tiempo justo antes del incremento del ox?geno atmosf?rico.

El proyecto tambi?n reuni? a cient?ficos de la Universidad de Washington, la Universidad de California en Riverside y la Universidad de Alberta.

Los cient?ficos extrajeron un n?cleo de roca sedimentaria de 908 metros de largo. ?ste proporciona un registro continuo de condiciones medioambientales, algo an?logo a una cinta magn?tica con datos grabados. Como fue extra?do del subsuelo profundo, contiene materiales que no han estado en contacto con la atm?sfera durante mucho tiempo. En este caso, su antig?edad se remonta a la Era Arcaica.

Los investigadores empezaron un extenso estudio del n?cleo. Analizaron la existencia de cantidades de metales indicadores como el molibdeno, el renio y el uranio. Las cantidades de estos metales en los oc?anos y los sedimentos dependen de la cantidad de ox?geno existente en el ambiente.

La meta era caracterizar la naturaleza del entorno y la de la vida en los oc?anos, que llevaron a la Gran Oxidaci?n. Los investigadores confiesan que les result? del todo inesperado encontrar evidencia de la presencia de ox?geno unos 50 a 100 millones de a?os antes de lo que era conocido previamente.

En la primera mitad de la historia de 4.560 millones de a?os de la Tierra, el medio ambiente casi no conten?a nada de ox?geno, excepto el que estaba unido al hidr?geno en la mol?cula de agua, o al silicio y a otros elementos en las rocas. Entonces, en alg?n momento, hace entre 2.300 y 2.400 millones de a?os, el ox?geno se increment? enormemente en la atm?sfera de la Tierra y en los oc?anos, durante la Gran Oxidaci?n.

Ese evento fue un paso decisivo en la historia de la Tierra, pero su causa exacta sigue sin explicaci?n clara. ?C?mo la atm?sfera de Tierra pas? de ser pobre en ox?geno a rica en ox?geno? ?Por qu? cambi? con tanta rapidez, y por qu? el volumen de su ox?geno se estabiliz? en el 21 por ciento actual?

Los resultados de la nueva investigaci?n apoyan la idea de que nuestro planeta y la vida en ?l se desarrollaron juntos.

Una posible explicaci?n para la Gran Oxidaci?n es que los antepasados arcaicos de los vegetales actuales empezaron a producir ox?geno por fotos?ntesis por primera vez en este per?odo.

La evidencia de la presencia de ox?geno en el medio ambiente entre 50 y 100 millones de a?os antes de ese gran ascenso en el nivel de ox?geno respalda la noci?n de que antes de la Gran Oxidaci?n ya hab?a organismos produciendo ox?geno y dejando rastros en el registro geol?gico, as? como que el incremento fuerte y definitivo del ox?geno en la atm?sfera fue activado, en ?ltima instancia, por procesos geol?gicos.

Este conocimiento es relevante para los estudios actuales sobre cuestiones clim?ticas y medioambientales, ya que ayuda a los cient?ficos a comprender mejor las interacciones entre la biolog?a, la geolog?a y la composici?n de la atm?sfera.

Tambi?n tiene implicaciones para la b?squeda de vida en planetas de otros sistemas solares. En el futuro a corto plazo, el ?nico modo en que podemos tratar de detectar vida en esos lugares lejanos es buscando en las composiciones de sus atm?sferas huellas de procesos biol?gicos. La tecnolog?a necesaria para detectar en casi cualquier parte de la galaxia planetas parecidos geol?gicamente a la Tierra no est? ya muy lejana en el horizonte cient?fico, y bastantes expertos creen que acabar? siendo posible medir a distancia el contenido en ox?geno de las atm?sferas de tales planetas.
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