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Jueves, 08 de noviembre de 2007
El presente puede decir mucho sobre el pasado, pero se necesita saber d?nde buscar. Un nuevo estudio revela que las arquitecturas de las prote?nas (las estructuras tridimensionales de regiones espec?ficas dentro de ellas) ofrecen una perspectiva extraordinaria de la historia de la vida.

Los autores de este estudio, de la Universidad de Illinois, describen arquitecturas contempor?neas de prote?nas as? como de "f?siles moleculares" o "huellas hist?ricas" que marcan hitos importantes en la historia evolutiva. El equipo de investigaci?n recopil? un censo global de arquitecturas de prote?nas, y us? estas reliquias para reconstruir de modo somero, el surgimiento, la diversificaci?n y el refinamiento de cada uno de los tres dominios o superreinos de la vida: Archaea, Bacteria y Eukarya.

Todas las prote?nas se componen de elementos arquitect?nicos, llamados dominios proteicos, que pueden ser identificados por las similitudes estructurales y funcionales entre unos y otros. Los dominios proteicos son los engranajes, correas, resortes y motores que permiten a la maquinaria basada en prote?nas funcionar debidamente. Cada prote?na contiene uno o m?s de ellos, y algunas que ejecutan tareas muy diferentes pueden contener dominios proteicos id?nticos.

Los dominios proteicos se agrupan en familias de dominios proteicos y en superfamilias de dominios proteicos. Las superfamilias de dominios proteicos se agrupan juntas en categor?as m?s amplias, grupos de superfamilias de dominios proteicos.

El nuevo estudio rastrea la evoluci?n de superfamilias y de grupos de superfamilias de dominios proteicos desde un pasado remoto hasta el presente. Son marcadores fiables de eventos evolutivos porque resultan lo bastante estables ante el paso del tiempo. Incluso, las mutaciones en los genes que codifican para ellos raramente cambian sus estructuras tridimensionales.

La idea de que los grupos de superfamilias de dominios proteicos sean m?quinas muy refinadas y profundamente flexibles se fundamenta sobre el hecho de su escasa abundancia. Los cient?ficos han identificado s?lo alrededor de 1.000 grupos de superfamilias y 1.500 superfamilias entre todos los organismos cuyos genomas han sido completamente secuenciados. Muchos de estos grupos de superfamilias se encuentran en cada organismo. Otros aparecen s?lo en ciertos subconjuntos de formas de vida.

Los hallazgos del equipo de Illinois agregan una nueva dimensi?n a un largo y acalorado debate sobre las etapas m?s tempranas de la divergencia evolutiva. Teniendo en cuenta las arquitecturas de prote?nas para todos los organismos cuya informaci?n gen?mica ya est? disponible, el equipo encontr? evidencias de que las arqueas, microorganismos unicelulares que habitan en algunos de los ambientes m?s inh?spitos del planeta, fueron las primeras en emerger como un grupo evolutivamente distinguible.
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