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Viernes, 09 de noviembre de 2007
En las pel?culas de la saga de "La Guerra de las Galaxias" ("Star Wars"), los planetas de ficci?n est?n cubiertos con bosques, oc?anos, desiertos y volcanes, por lo tanto se parecen bastante a la Tierra. Pero nuevos modelos de un equipo de cient?ficos empiezan a describir una gama a?n m?s amplia de planetas del tama?o de la Tierra que los astr?nomos podr?an encontrar en el futuro cercano.

Sara Seager (MIT), Marc Kuchner (NASA), Catherine Hier-Majumder (del Instituto Carnegie de Washington, fallecida en el transcurso de la investigaci?n) y Burkhard Militzer (Instituto Carnegie), han creado modelos para 14 tipos diferentes de planetas s?lidos que podr?an existir en nuestra galaxia. Los 14 tipos tienen varias composiciones y el equipo ha calculado cu?n grande ser?a cada planeta para una masa dada. Algunos son de hielo de agua, carbono, hierro, silicatos, mon?xido de carbono y carburo de silicio; otros son mezclas de esos diversos compuestos.

El equipo adopt? una estrategia diferente con respecto a estudios anteriores. En lugar de asumir que los planetas alrededor de otras estrellas son versiones aumentadas o disminuidas de los planetas de nuestro sistema solar, consideraron todos los tipos de planetas posibles, bas?ndose en lo que conocen los astr?nomos sobre la composici?n de los discos protoplanetarios que giran alrededor de estrellas j?venes.

De esa manera, pudieron hacer conjeturas realistas sobre d?nde podr?an encontrarse estos diferentes tipos de planetas.

El equipo calcul? c?mo la gravedad comprimir?a los planetas de composiciones variables. Los modelos de ordenador resultantes predicen el di?metro de un planeta a partir de su composici?n y masa. Por ejemplo, un planeta con una masa igual a la de la Tierra formado s?lo por agua, tendr?a algo m?s de 15.000 kil?metros de di?metro, mientras que un planeta f?rrico con la misma masa s?lo tendr?a un di?metro aproximado de algo menos de 5.000 kil?metros. A modo de comparaci?n, la Tierra, formada fundamentalmente por silicatos, tiene un di?metro de 12.755 kil?metros en el ecuador.

Algunos de los resultados eran esperados, como el hecho de que los planetas de agua (similares a las lunas de los planetas exteriores de nuestro sistema solar, compuestas fundamentalmente de agua en forma de hielo) eran menos densos que los planetas formados mayormente por materiales m?s pesados, o que los planetas f?rricos puros resultaban ser los m?s densos. Pero hubo algunas sorpresas. El equipo descubri? que la relaci?n entre la masa y el di?metro de un planeta sigue un patr?n similar en todos los casos, sin importar para ello su composici?n qu?mica.

Todos los materiales se comprimen de manera similar debido a la estructura de los s?lidos. Si prensamos una roca, no sucede casi nada hasta que se alcanza una presi?n cr?tica, entonces resulta aplastada. Los planetas se comportan de la misma forma, pero reaccionan a diferentes presiones que dependen de su composici?n.

El equipo espera que estos modelos aporten un mejor conocimiento de las composiciones planetarias, conocimiento que se necesitar? aplicar a casos concretos cuando los astr?nomos comiencen a encontrar planetas del tama?o de la Tierra alrededor de otras estrellas. Las misiones a cargo de veh?culos espaciales como el franc?s Corot, lanzado el 27 de diciembre del 2006, y el Kepler de la NASA, que debe lanzarse en el 2009, pueden encontrar planetas no mucho m?s grandes que la Tierra. Comparando el tama?o de un planeta y su masa, los astr?nomos podr?an determinar si est? formado fundamentalmente, por ejemplo, de agua en forma de hielo, o de hierro.
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