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S?bado, 15 de diciembre de 2007
El descubrimiento de cristal de silicio realizado por el veh?culo explorador "Spirit" en la superficie de Marte ha puesto de cabeza a los cient?ficos de la NASA que est?n tratando de determinar su origen.

En la Tierra, el cristal de silicio generalmente se produce de forma natural como resultado de un ambiente de vertientes sulfurosas o de fumarolas en las que surge vapor ac?dico de fracturas en el suelo.

En ambos casos, la vida microbiana se multiplica en torno a esas vertientes, se?alaron cient?ficos del Laboratorio de Propulsi?n a Chorro (JPL).

"Cualesquiera hayan sido las condiciones que la produjeron, esta concentraci?n de cristales de silicio es probablemente el descubrimiento m?s importante hecho por Spirit al revelar que existi? un posible sitio de vida en Marte", dijo Steve Squyres, cient?fico principal de la misi?n de los veh?culos exploradores de la NASA en Marte.

Ese descubrimiento es s?lo comparable al que "Spirit" y el otro veh?culo "Opportunity", hicieron en la superficie marciana en 2004 cuando encontraron las primeras pruebas de que el planeta alberg? agua en su pasado remoto.

"Seg?n Squyres, es probable que los cristales de silicio hayan sido producto de fumarolas como las que existen en Hawai e Islandia.

Entre tanto, en el otro extremo del planeta, "Opportunity" continu? la exploraci?n de un cr?ter en las cercan?as de capas ricas en azufre que podr?an entregar informaci?n sobre las primeras condiciones ambientales de Marte.

Esas capas ricas en azufre son una prueba de que el pasado marciano se caracteriz? por un ambiente h?medo y ?cido.

Seg?n Ray Arvidson, uno de los cient?ficos de la misi?n de los veh?culos exploradores, desde su ?rbita las sondas que exploran Marte han mostrado yacimientos de minerales arcillosos bajo las capas de material sulf?rico.

Agrega que constituyen una indicaci?n de condiciones menos ?cidas que muestran un cambio desde un sistema m?s hidrol?gico, con lluvias, a uno m?s ?rido en el que el agua surgi? desde el interior evapor?ndose y dejando tras de s? sales sulf?ricas.

Los veh?culos exploradores de la NASA, que reciben energ?a de sus paneles solares, descendieron en Marte en enero de 2004 para llevar a cabo una misi?n cient?fica que deb?a durar tres meses.

Sin embargo, y a pesar de que los veh?culos han comenzado a evidenciar fallos en sus operaciones, ?stas han continuado desde ese a?o.

En su tercer invierno marciano, "Spirit", por ejemplo, tendr? que recibir una carga de dos d?as de luz solar para poder funcionar durante una hora, dijo JPL.

"Spirit va a tener que pasar el invierno con mayor cantidad de polvo marciano en sus paneles solares que en a?os anteriores, dijo John Callas, uno de los directores de la misi?n en JPL.

"En el ?ltimo invierno marciano no tuvimos a Spirit durante alrededor de siete meses. En esta ocasi?n, es probable que el veh?culo se mantenga estacionario durante mucho m?s tiempo y con menor energ?a disponible", se?al?.
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