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Jueves, 30 de septiembre de 2010

Astr?nomos de Estados Unidos han descubierto el primer planeta fuera del Sistema Solar que cumple con las condiciones de temperatura y gravedad para ser potencialmente habitable.

Este 'exoplaneta', seg?n informaron hoy en una rueda de prensa los responsables del hallazgo, se encuentra en el centro de una "zona habitable", a una distancia de una estrella donde recibe suficiente energ?a estelar para tener agua l?quida en su superficie y, por tanto, sustentar la vida.

La habitabilidad de un planeta depende de varias condiciones, pero la existencia de agua l?quida y de una atm?sfera son dos de los m?s importantes factores para que exista vida.

En este planeta, a 20 a?os luz de la Tierra y en ?rbita de la estrella Gliese 581, los cient?ficos han detectado las condiciones "adecuadas" de temperatura para que haya agua, y de gravedad para que exista una atm?sfera.

"El planeta est? a la distancia correcta (de la estrella) para que haya agua, ni con mucho calor ni con mucho fr?o, y con una gravedad similar a la de la Tierra para que haya una atm?sfera", explic? en una conferencia uno de los cient?ficos a cargo de la investigaci?n, Steven Vogt.

El descubrimiento del planeta est? detallado en un estudio que publicar? la revista Astrophysical Journal y que est? basado en once a?os de investigaci?n en el observatorio W M. Keck de Hawai (EE.UU.), financiada por la Fundaci?n Nacional de Ciencia de Estados Unidos y la agencia espacial NASA.

La masa del planeta descubierto es de tres a cuatro veces mayor que la Tierra y, como el resto de planetas del mismo sistema, orbita casi en c?rculos. Su trayectoria alrededor de la estrella es de 37 d?as.

Seg?n los cient?ficos, se trata de un planeta que se encuentra orbitando alrededor de la estrella Gliese 581, en la constelaci?n Libra, y es "probablemente" rocoso, con una superficie firme y con suficiente gravedad para mantener una atm?sfera.

Otros cient?ficos hab?an clamado antes el descubrimiento de dos planetas potencialmente habitables alrededor de esa misma estrella en los bordes de la zona considerada adecuada para vivir.

En la parte m?s cercana y caliente a la estrella, se encontr? el planeta "c" y en el extremo m?s lejano y fr?o, el planeta "d".

No obstante, tan solo algunos astr?nomos cre?an que el segundo pod?a reunir las condiciones para ser habitado si ten?a una atm?sfera gruesa y con un efecto invernadero fuerte que lo pudiera calentar.

En cambio, el nuevo planeta hallado, nombrado "Gliese 581 g", est? justo en el centro de la zona considerada de habitabilidad.

Adem?s, uno de sus lados est? siempre mirando a la estrella y disfrutando de perpetua luz del d?a, mientras que el otro lado mira hacia el lado opuesto de la estrella y se encuentra en perpetua oscuridad.

La zona m?s habitable de la superficie del planeta ser?a la l?nea entre la sombra y la luz, donde existe un amanecer y un atardecer perpetuos, dependiendo del punto de observaci?n.

En esa ?rea conocida como "terminator", "cualquier forma de vida emergente tendr?a un amplio rango de climas estables para elegir y evolucionar alrededor", se?al? Vogt.

Adem?s de este planeta se descubri? otro orbitando en la misma estrella, por lo que con estos dos hallazgos hay un total de seis planetas a su alrededor, el mayor n?mero conocido en un sistema planetario aparte de nuestro Sistema Solar.

Los cient?ficos auguraron que a este descubrimiento seguir?n muchos m?s del mismo tipo en los pr?ximos a?os porque tan solo falta "tiempo" para recabar datos, y porque consideraron "relativamente pronto" el hallazgo, en alusi?n a 11 a?os de observaciones.

"Este sistema est? muy cerca y lo hemos encontrado tan pronto. Eso significa que hay miles de millones m?s. Estamos en una nueva era de descubrimientos", dijo el coautor principal del estudio, Paul Butler.

Vogt se aventur? a asegurar que "personalmente" cree que "hay un 100 por cien de probabilidades de que exista vida" en ese planeta, debido tanto a las condiciones detectadas como a la capacidad "agresiva" de los seres vivos a adaptarse.

"Es bastante dif?cil parar la vida cuando tienes las condiciones adecuadas", concluy?.

A su lado, Butler prefiri? "no especular" y se escud? en afirmar que su especialidad no es la biolog?a, pero reiter? que existen las condiciones "adecuadas" para que haya alg?n tipo de seres vivos.

Para constatar la existencia de vida en ese planeta, Vogt dijo que "es bastante imaginable" que se consiga en dos generaciones de vida, unos 200 a?os, si se env?an robots sofisticados que transmitan datos fotogr?ficos sobre el planeta.


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