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Martes, 05 de octubre de 2010

Ilustración que muestra cómo podría ser (en azul) Gliese 581g

El reciente hallazgo del primer exoplaneta al que los cient?ficos se han atrevido a calificar como potencialmente habitable ha excitado sobremanera la imaginaci?n del p?blico. Este inter?s tal vez est? influido por el ?xito cinematogr?fico de James Cameron y su ficticia Pandora. Sin embargo, ?podemos afirmar que hay vida en Gliese 581g?

Tomemos una visi?n esc?ptica del asunto:

?Existen im?genes de Gliese 581g?

No, todas las im?genes con la que lo representamos (v?ase imagen superior) son conceptualizaciones art?sticas creadas por autores especializados en estos trabajos como Lynette Cook, Michael Carroll o el difunto Robert McCall.

Los astr?nomos han podido inferir la presencia de Gliese 581g estudiando el bamboleo que produce en la luz de su estrella madre el tir?n gravitacional producido por su tr?nsito peri?dico (su a?o solo dura 37 d?as terrestres).

?De verdad hay agua en Gliese 581g?

No podemos afirmar tal cosa. Lo ?nico que sabemos es que este planeta est? justo en medio de la zona Goldilocks. Esto significa que la temperatura de su superficie podr?a permitir la presencia de agua l?quida.

Hasta el momento no sabemos con certeza que el planeta tenga una superficie rocosa (aunque su masa as? parece indicarlo). Tampoco sabemos si en su potencial atm?sfera abundan gases invernadero como el CO2 (tal y como sucede en Venus, cuya temperatura superficial derrite al plomo) o si por el contrario es el vapor de agua el que rige el clima como sucede en la Tierra.

Una vez m?s, para responder con certeza a esta pregunta habr? que esperar a que podamos hacer an?lisis espectrogr?ficos de la composici?n del planeta.

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??Puede decirnos algo m?s sobre Gliese 581 el telescopio espacial Keppler?

Me temo que no. Si se consulta la web de preguntas frecuentes de la misi?n Kepler, se ve que este fue dise?ado para observ?r m?s de 100.000 estrellas similares al Sol, y Gliese 581 es una enana roja con menos de un tercio de la masa de nuestra estrella.

Adem?s, Kepler se centra en un parche de la v?a l?ctea muy rico en estrellas, ubicado entre la constelaci?n de Cygnus y Lyra. Gliese 581 sin embargo est? en la constelaci?n de Libra.

?Y qu? hay del futuro James Webb Space Telescope (JWST)?

Bueno, eso ya son palabras mayores. El JWST (imagen inferior) tendr? una capacidad de observaci?n mucho m?s potente que la de Hubble.

Seg?n?Joseph Harrington,?experto en ciencias planetarias de la Universidad Central de Florida, si este telescopio se centra en un exoplaneta que transite la zona habitable alrededor de una estrella roja cercana, su espectr?grafo cercano al infrarrojo podr?a ser capaz de detectar indicios de vida en su atm?sfera.

Habr? que esperar a que lo lancen en 2014, y a que entre en fase operativa para poder aprender m?s cosas sobre este potencialmente fascinante mundo reci?n descubierto.?

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??Podr? el JWST fotografiar a Gliese 581g el JWST?

Tampoco. Este telescopio se ubicar? en el Punto de Lagrange 2 (a m?s de 1 mill?n de kil?metros de la Tierra) para enfriarse lo bastante como para poder observar en la frecuencia infrarroja el calor de los cuerpos distantes.

Gracias a ello, el espejo de 6,5 metros de di?metro del JWST podr? detectar el calor que desprenden exoplanetas gigantes gaseosos como nuestro J?piter. Sin embargo, Gliese 581g es demasiado peque?o.

Curiosamente, este inconveniente podr?a resolverse si el JWST trabajase conjuntamente con parasol espacial (o starshade) que pudiese atenuar la luz de la estrella Gliese 581 lo bastante como para permitirnos vislumbrar sus peque?os mundos rocosos.

?Cuanto tardar?amos en llegar a Gliese 581g?

Con nuestra actual tecnolog?a tal viaje es inviable. La estrella Gliese 581 se encuentra a 20 a?os luz de nuestro sistema solar. Las naves que m?s lejos han llegado de cuantas hemos fabricado, nuestras Voyager, viajan a unos 64.000 kil?metros por hora.

Si viajasen hacia Alpha Centauri, el sistema estelar doble m?s pr?ximo a la Tierra (apenas algo m?s de 4 a?os luz de distancia) las Voyager tardar?an 73.000 a?os en llegar. Teniendo en cuenta que la enana roja Gliese 581 est? 5 veces m?s lejos, podemos darnos cuenta de la inmensidad del reto.

Habr? que esperar a desarrollar motores, at?micos, i?nicos o de antimateria para que un viaje as? sea concebible. Con un poco de suerte, tal vez dentro de 100 o 150 a?os podamos planificar el env?o de sondas rob?ticas


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