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S?bado, 23 de octubre de 2010

Casi un a?o despu?s de anunciar el descubrimiento de mol?culas de agua en la Luna, la NASA revel? hoy los resultados del an?lisis del suelo lunar tras la misi?n del cohete Centauro y la sonda LCROSS.

El cohete fue estrellado en el interior del cr?ter Cabeus, ubicado en el Polo Sur de la Luna, la zona ensombrecida y una de las m?s fr?as del sat?lite natural terrestre. Tras el cohete se envi? al cr?ter a la sonda, para analizar los restos de polvo y vapor que levant? al impactar.

Los resultados de los estudios sobre la concentraci?n de hielo y materia en la superficie lunar se publican esta semana en la revista Science.

Adem?s de confirmar que la Luna alberga agua en forma de cristales de hielo puro en algunos lugares, los cient?ficos se han sorprendido por la riqueza de materiales ?tiles y porque el sat?lite terrestre es qu?micamente activo.

El grupo formado por Anthony Colaprete, cient?fico de LCROSS, y sus colegas analizaron los datos de los espectr?metros de infrarrojo y ultravioleta/visible a bordo de la sonda que sugieren que fueron expulsados del cr?ter alrededor de 155 kilogramos de vapor de agua y hielo hacia el campo de visi?n del LCROSS.

En su estudio calculan que aproximadamente el 5,6 por ciento del total de la masa dentro del cr?ter de Cabeus (m?s o menos 2,9 por ciento) podr?a atribuirse s?lo a hielo de agua.

Los investigadores tambi?n revelan la detecci?n de otros compuestos vol?tiles en la columna de escombro durante los pocos segundos en que fue visible a la sonda espacial, incluyendo un n?mero de hidrocarburos ligeros, di?xido de carbono, mercurio y peque?as dosis de calcio y magnesio en forma gaseosa.

Estos hallazgos, son importantes para el estudio de futuras expediciones y una posible base del hombre en la Luna, ya que el descubrimiento de hielo de agua y otros recursos puede reducir la necesidad de transportarlos desde la Tierra.

Por otra parte, la detecci?n de mercurio en el suelo en aproximadamente la misma abundancia que el agua detectada puede "presentar un desaf?o para la exploraci?n humana" por su toxicidad, indic? Kurt Retherford, miembro del equipo de Lyman Alpha Mapping Project (LAMP).

El ge?logo Peter Schultz y sus colegas de la Brown University, que siguieron las distintas etapas del impacto y la columna de escombro resultante, indican que el impacto del cohete cre? un cr?ter de entre 25 y 30 metros.

Indican adem?s que entre 4.000 y 6.000 kilos de escombro, polvo, y vapor fueron expulsados del oscuro cr?ter y hacia el campo de visi?n de la sonda que estaba iluminada por el sol, lo que ha permitido saber que el suelo y el subsuelo lunar es m?s complejo de lo que se cre?a.

La variedad de compuestos vol?tiles detectados da a los cient?ficos pistas de d?nde vienen y c?mo llegaron a formarse los cr?teres polares, muchos de los cuales no han visto la luz solar durante miles de millones de a?os y se encuentran entre los lugares m?s fr?os en el sistema solar.

Los expertos han indicado que el suelo tambi?n contiene agua, y adem?s ha albergado otros compuestos, como hidroxilo, mon?xido de carbono, di?xido de carbono, amon?aco, sodio, y plata, lo que fue una sorpresa para los investigadores.

"Este lugar parece como el cofre del tesoro de los elementos que han sido distribuidos por toda la Luna" y, sin embargo, han estado ocultos "en las sombra" del cr?ter, dijo Schultz.

Los astronautas que participaron en las misiones Apolo de la NASA encontraron peque?as cantidades de plata y part?culas de oro, en el lado de la Luna m?s pr?ximo a la Tierra.

Sin embargo, la concentraci?n detectada no es tan grande como para poder extraer plata de ah?, pero muestra la diversidad del suelo lunar.

"La NASA ha confirmado convincentemente la presencia de hielo de agua, aunque su distribuci?n es desigual en las regiones que est?n en sombra permanentemente", dijo Michael Wargo, cient?fico lunar del cuartel general de la NASA en Washington.

Wargo destac? que este proyecto es uno de los mayores pasos que ha dado la NASA "para comprender mejor" el sistema solar, "sus recursos y su origen, evoluci?n y futuro".


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