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S?bado, 27 de noviembre de 2010

La sonda Cassini ha detectado ox?geno y di?xido de carbono en Rhea, la luna helada de Saturno, aunque no suficiente como para que se den las condiciones de vida humana, inform? hoy la agencia espacial estadounidense NASA.

Esta es la primera vez que un orbitador capta directamente con sus instrumentos mol?culas de ox?geno en la atm?sfera, aunque los cient?ficos han precisado que es muy delgada y la densidad de ox?geno es 5 billones inferior a la de nuestro planeta.

No obstante, la formaci?n de ox?geno y di?xido de carbono podr?a mostrar una compleja unidad qu?mica de las superficies de otros cuerpos helados en el Universo.

"Los nuevos resultados sugieren que procesos qu?micos m?s complejos que incluyen ox?geno pueden ser bastante comunes en todo el sistema solar e incluso nuestro universo", dijo Ben Teolis, un cient?fico del equipo de la Cassini con base en el Southwest Research Institute en San Antonio.

"Esta qu?mica podr?a ser un prerrequisito para la vida", se?al? Teolis, quien precis? que de momento todos los datos de Cassini indican que Rhea es demasiado fr?a y no tiene el agua l?quida necesaria para la vida tal como la conocemos.

"Rhea est? resultando ser mucho m?s interesante de lo que hab?amos imaginado", dijo Linda Spilker, cient?fico del proyecto Cassini del Laboratorio de Propulsi?n a Chorro (JPL), en Pasadena, California.

La tenue atm?sfera con ox?geno y di?xido de carbono hace que Rhea, la segunda luna m?s grande de Saturno, sea ?nica en el sistema de este planeta. Tit?n, otra de sus lunas, tiene una densa atm?sfera de nitr?geno y metano, pero muy poco di?xido de carbono y ox?geno.

"El hallazgo de Cassini pone de relieve la rica diversidad de las lunas de Saturno, y nos da pistas sobre c?mo se formaron y evolucionaron ", se?al?.

Los cient?ficos hab?an sospechado Rhea podr?a tener una fina atm?sfera con ox?geno y di?xido de carbono, basado en observaciones a distancia de las lunas heladas de J?piter por la sonda Galileo de la NASA y el Telescopio Espacial Hubble.

Otras observaciones de Cassini detectaron ox?geno de part?culas heladas de los anillos de Saturno pero hasta ahora no hab?a captado ox?geno y el di?xido de carbono en la exosfera de Rhea, hasta que la NASA acerc? la sonda a 101 kil?metros de distancia.

La sonda Cassini, que orbita Saturno, es un proyecto conjunto de que maneja la NASA, de la Agencia Espacial Europea (ESA) y la italiana (ASI).

Cassini fue lanzada al espacio en octubre de 1997 junto con la sonda Huygens de la ESA. La nave lleg? a las inmediaciones de Saturno en 2004 para iniciar el estudio de Tit?n, la luna mayor del planeta.

Desde entonces los 12 instrumentos de Cassini han estado transmitiendo informaci?n del sistema de Saturno durante casi seis a?os, pese a que se supon?a que deb?a concluir su actividad a finales de 2008.

La NASA decidi? este a?o prolongar su misi?n hasta 2017, lo que permitir? a los cient?ficos estudiar los cambios clim?ticos en el planeta y en sus lunas. La sonda rob?tica tambi?n continuar? su observaci?n de los anillos de Saturno, as? como de la magnetosfera del planeta, adem?s de su estructura interna.


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