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Jueves, 28 de abril de 2011

Investigadores de la Universidad de Wisconsin-Madison, en Estados Unidos, han descubierto que algunas c?lulas nerviosas en el cerebro de un individuo despierto pero privado de sue?o pueden permanecer durante cortos periodos de tiempo 'fuera de servicio', en un estado similar al sue?o, mientras que el resto del cerebro permanece despierto. Este hallazgo, publicado en el ?ltimo n?mero de 'Nature', podr?a explicar peque?os olvidos o descuidos cotidianos, como perder las llaves.y V?deo relacionado

Hasta ahora, los cient?ficos hab?an pensado que la privaci?n de sue?o afectaba generalmente al cerebro entero. Los electroencefalogramas (EEGs, por sus siglas en ingl?s) muestran patrones de ondas cerebrales t?picas de dos estados diferentes: el de vigilia y sue?o.

Seg?n ha explicado la doctora Chiara Cirelli, profesora de Psiquiatr?a de la Facultad de Medicina y Salud P?blica de esta universidad, "incluso antes de sentirse cansado, hay se?ales en el cerebro de que se deber?an dejar de realizar ciertas actividades que podr?an requerir un estado de alerta". "Grupos espec?ficos de neuronas podr?an estar qued?ndose dormidas, con consecuencias negativas para la actuaci?n del individuo", dice.

"Sabemos que, cuando estamos adormilados, cometemos errores, nuestra atenci?n se descentra y se baja la guardia", dice Cirelli, quien asegura que su equipo "ha visto con EEGs que, incluso cuando se est? despierto, se pueden experimentar periodos de 'micro sue?o, la causa m?s probable de somnolencia al volante.

Sin embargo, esta nueva investigaci?n ha descubierto que, incluso antes de estas etapas, el cerebro muestra una actividad similar al sue?o que le perjudica.

Para realizar este hallazgo, los investigadores de la Universidad de Wisconsin insertaron sondas en grupos espec?ficos de neuronas en el cerebro de ratas que se comportaban libremente. Despu?s, los animales fueron obligados a permanecer despiertos durante prolongados periodos de tiempo y las sondas mostraron ?reas de 'sue?o local', a pesar de que las ratas parec?an estar despiertas y activas.

"Incluso cuando algunas neuronas se desconectaron, la medici?n general de EEG del cerebro indicaba vigilia en las ratas", dice Cirelli, quien afirma que, cuando se prolong? el periodo de vigilia de estos animales, "comenzaron a cometer errores".

Cuando estos animales fueron retados a realizar una tarea dif?cil, como alcanzar con una pata una bola de az?car, comenzaron a dejar caer las bolas o a no conseguir alcanzarlas, lo que indica que algunas neuronas podr?an haberse desactivado.

"Esta actividad se da en pocas c?lulas", puntualiza Cirelli, quien a?ade que, por ejemplo, "de 20 de las neuronas que monitorizamos en un experimento, 18 permanecieron despiertas". "En las otras dos se registraron se?ales de periodos de 'siestas cortas' de actividad que se alternaban con periodos de silencio.

Los investigadores s?lo probaron las tareas motoras, por lo que concluyeron que las neuronas afectadas por 'peque?as siestas' est?n en el cortex.


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